Dodo: Características y Curiosidades

Hace 300 a√Īos, el dodo o dronte (Raphus cucullatus) desapareci√≥ tan r√°pidamente que se asoci√≥ firmemente a las especies en peligro de extinci√≥n. El ingl√©s incluso acu√Ī√≥ la expresi√≥n “as dead as the dodo” (muerto como un dodo). El triste destino del ave dodo ofrece importantes lecciones sobre la conservaci√≥n de especies amenazadas, as√≠ como un recordatorio de la fragilidad de los ecosistemas insulares con sus especies end√©micas.

Aspecto del Dodo
Aspecto del Dodo

Un ave asombrosa: 3 datos sobre el dodo

  1. El ave dodo se hizo muy popular en todo el mundo después de que apareciera como personaje secundario en los capítulos dos y tres de Las aventuras de Alicia en el país de las maravillas. En el libro, el dodo inicia una especie de carrera de todos contra todos en la que todos ganan por designio. Se cree que el personaje era un doble del propio Lewis Carroll.
  2. Aunque el dodo adquirió fama de torpe, los estudios de su anatomía sugieren que en realidad era capaz de correr a gran velocidad.
  3. El origen de la palabra dodo no est√° claro. Es posible que proceda de la palabra neerlandesa para “sluggard” (los neerlandeses tambi√©n se refer√≠an a √©l como “wallowbird“). Otra posible fuente es la palabra portuguesa para loco, tonto o simpl√≥n. Independientemente de su origen, la palabra dodo ya se hab√≠a incorporado al ingl√©s y espa√Īol a principios del siglo XVII.

Aspecto y Características

ReconstruccioŐĀn del Ave extinta Dodo
ReconstruccioŐĀn del Ave extinta Dodo

A pesar de estar emparentado con las palomas, el dodo mauriciano se parec√≠a m√°s a un pavo gordo. Debido a su enorme barriga, que pr√°cticamente arrastraba por el suelo, el ave no s√≥lo no pod√≠a despegar, sino que tampoco pod√≠a correr r√°pido. S√≥lo los registros hist√≥ricos y las pinturas de artistas de la √©poca han podido establecer la idea general y el aspecto de esta ave √ļnica en su especie. El cuerpo med√≠a hasta 1 m de largo y ten√≠a un peso medio de 20 kg. El ave dodo ten√≠a un pico poderoso y hermoso, con un tinte amarillo verdoso. La cabeza era peque√Īa, con un cuello corto y ligeramente curvado.

El plumaje era de varios tipos:

  • gris o pardusco;
  • de un color m√°s viejo.

Las patas amarillas eran similares a las de las aves de corral modernas, con tres dedos delante y uno detrás. Las garras eran cortas, en forma de gancho. Adornaba el ave una cola corta y esponjosa hecha de plumas curvadas hacia dentro, lo que daba al dodo mauriciano un aspecto y una elegancia inconfundibles. Las aves tenían un órgano sexual para distinguir a las hembras de los machos. El ejemplar macho solía ser más grande que la hembra y tenía un pico más grande, que utilizaba en la lucha por la hembra.

Como atestiguan muchos registros de la √©poca, cualquiera que tuviera la suerte de encontrarse con un dodo quedaba impresionado por el aspecto de esta ave √ļnica. Parec√≠a como si el ave no tuviera alas, ya que eran de peque√Īo tama√Īo y, en relaci√≥n con su poderoso cuerpo, resultaban casi invisibles.

El Ave Dodo Vivía en la Isla de Mauricio

La isla de Mauricio est√° situada en el oc√©ano √ćndico, a unos 1.100 km al este de Madagascar. √Črase una vez, durante el Pleistoceno, una bandada de aves errantes que llegaron a esta isla. Prosperaron en este nuevo entorno, evolucionando gradualmente hasta convertirse en el ave dodo no voladora. El dodo no se encontr√≥ con el hombre hasta que los primeros colonos holandeses desembarcaron en Mauricio en 1598. Menos de 65 a√Īos despu√©s, el dodo de Mauricio se extingui√≥ por completo. El √ļltimo avistamiento confirmado de esta desafortunada ave se produjo en 1662.

Foto del haŐĀbitat del Dodo
Foto del haŐĀbitat del Dodo

El Dodo no tenía Enemigos Naturales

Antes de la llegada del hombre, la isla Mauricio reun√≠a unas condiciones excelentes para el dodo. No hab√≠a mam√≠feros depredadores, ni reptiles, ni siquiera grandes insectos y, por consiguiente, no hab√≠a necesidad de ning√ļn mecanismo de defensa natural. Los dodos eran aves extremadamente confiadas, no tem√≠an en absoluto a los humanos, lo que los convert√≠a en presas muy f√°ciles para los colonos. Los gatos, perros y ratas que hab√≠an llegado a la isla con los humanos tambi√©n cazaban a los dodos o destrozaban sus nidos.

El Dodo no Podía Volar

Dodos en la Isla de Mauricio
Dodos en la Isla de Mauricio

El vuelo activo requiere mucha energ√≠a, por lo que la naturaleza conserva esta adaptaci√≥n s√≥lo cuando es absolutamente necesaria. Una vez en esta isla paradis√≠aca, los dodos han perdido gradualmente la capacidad de volar, al tiempo que crec√≠an hasta alcanzar el tama√Īo de un pavo.

La p√©rdida de la capacidad de volar es com√ļn en diferentes grupos de aves. Se da en ping√ľinos, avestruces y pollos. Y tambi√©n en las extintas aves gigantes de la familia de los Phorusrhacos, que ocuparon el lugar de los dinosaurios depredadores pocos millones de a√Īos despu√©s de su extinci√≥n.

El Ave Dodo Ponía un Solo Huevo a la Vez

La evoluci√≥n se esfuerza por conservar los recursos. Cada especie producir√° tanta descendencia como sea necesaria para mantener una poblaci√≥n estable. Como el dodo no ten√≠a enemigos naturales, las hembras empezaron a poner un solo huevo por nido. La mayor√≠a de las dem√°s aves ponen varios huevos cada una para que al menos un polluelo pueda escapar de los depredadores y sobrevivir. Esta estrategia reproductiva ha tenido consecuencias desastrosas. Los macacos importados por los colonos holandeses empezaron a asolar los nidos de los dodos y los gatos, ratas y cerdos que vagaban libremente por la isla Mauricio empezaron a depredar a los polluelos. As√≠, casi de la noche a la ma√Īana, las aves dodo se volvieron incapaces de reproducir su propia poblaci√≥n.

¬ŅQu√© Com√≠a el Dodo?

El dodo era un ave pac√≠fica que se alimentaba principalmente de plantas. La isla era tan rica en todo tipo de alimentos que el dodo mauriciano no necesitaba hacer ning√ļn esfuerzo especial para conseguir comida para s√≠ mismo, sino que simplemente recog√≠a lo que necesitaba directamente del suelo, lo que posteriormente afectaba a su aspecto y a su medido estilo de vida.

La dieta diaria del ave incluía:

  • Frutos maduros de la palmera latania, peque√Īas bayas en forma de guisante de unos cent√≠metros de di√°metro;
  • Brotes y hojas de los √°rboles;
  • Bulbos y ra√≠ces;
  • Hierbas de todo tipo;
  • Bayas y frutas;
  • Peque√Īos insectos;
  • Semillas duras de los √°rboles.
Aves Dodos buscando comida
Aves Dodos buscando comida

La Gente Solía Cazar Dodos para Reponer su Suministro de Alimentos

Los colonos cazaban activamente al dodo, no porque tuviera una carne especialmente sabrosa, sino porque los colonos sufrían una grave escasez de alimentos y las aves eran cazadas para alimentarse. No había ninguna razón por la que la carne de dodo no fuera apetecible para la gente. Esta ave se alimentaba de fruta, frutos secos y raíces, y posiblemente de moluscos autóctonos de la isla de Mauricio.

Reproducción y Crías

Desgraciadamente, s√≥lo la investigaci√≥n moderna sobre los f√≥siles del Dodo de Mauricio ha permitido a los cient√≠ficos conocer mejor los patrones de reproducci√≥n y crecimiento de esta ave. Antes de eso, no se sab√≠a casi nada de estas aves. El estudio revel√≥ que el ave se reproduc√≠a en una determinada √©poca del a√Īo, en torno al mes de marzo, sin embargo, suelen perder las plumas y permanecer en su plumaje velloso. Este hecho fue confirmado por los signos de p√©rdida de grandes cantidades de minerales del cuerpo del ave.

Por el patr√≥n de crecimiento de los huesos, era obvio que los polluelos, tras salir de los huevos, crec√≠an hasta alcanzar un gran tama√Īo con bastante rapidez. Sin embargo, tardaron varios a√Īos en alcanzar la plena madurez sexual. Una ventaja especial para la supervivencia fue que eclosionaron en agosto, un periodo m√°s tranquilo y rico en alimentos. La isla fue azotada por peligrosos ciclones entre noviembre y marzo, que a menudo provocaron escasez de alimentos.

Dato Interesante

La hembra del dodo ponía un solo huevo cada vez, lo que fue una de las razones de su rápida desaparición.

Cabe destacar que la informaci√≥n obtenida por la investigaci√≥n cient√≠fica era totalmente coherente con los registros de los marineros que tuvieron la suerte de conocer en persona a estas aves √ļnicas.

Enemigos Naturales del Dodo

Las tranquilas aves viv√≠an en completa paz y seguridad; no hab√≠a depredadores que hicieran presa en la isla. Reptiles e insectos de todo tipo no supon√≠an ninguna amenaza para el inofensivo dodo. As√≠, a lo largo de muchos a√Īos de evoluci√≥n, el dodo no ha adquirido ning√ļn mecanismo o habilidad defensiva que pudiera salvarlo de un ataque.

Todo cambió radicalmente con la llegada del hombre a la isla; al ser un ave confiada y curiosa, el propio dodo estaba deseoso de entrar en contacto con los colonos holandeses, inconsciente de los peligros, convirtiéndose en presa fácil de los crueles humanos.

Al principio, los marineros no sab√≠an si la carne de esta ave pod√≠a comerse, y su sabor era duro y poco agradable, pero el hambre y una captura r√°pida, con el ave ofreciendo poca o ninguna resistencia, contribuyeron a la matanza del dodo. Y los marineros se dieron cuenta de que la extracci√≥n del dodo era rentable, ya que hab√≠a aves suficientes para alimentar a toda una tripulaci√≥n. Adem√°s, los animales que hab√≠an sido llevados a las islas tambi√©n hab√≠an causado muchos da√Īos.

A saber:

  • jabal√≠es aplastando los huevos del dodo;
  • Las cabras se comieron los arbustos donde las aves hab√≠an construido sus nidos, haci√©ndolos a√ļn m√°s vulnerables;
  • Perros y gatos destruyeron aves viejas y j√≥venes;
  • Las ratas devoraban polluelos.
  • La caza fue un factor importante en la desaparici√≥n del dodo, pero los monos, ciervos, cerdos y b liberados en la isla desde los barcos determinaron en gran medida su destino.

El Pariente m√°s Cercano al Dodo es la Paloma de Nicobar

El an√°lisis gen√©tico de los restos del Dodo revel√≥ que su pariente vivo m√°s cercano es la paloma de Nicobar (Caloenas nicobarica). Esta peque√Īa ave habita en islas de los oc√©anos Pac√≠fico e √ćndico. La paloma de Nicobar vive en el suelo, pero conserva la capacidad de volar hacia los √°rboles en caso de peligro. Otra especie estrechamente relacionada, ahora extinta, era el solitario de Rodrigues (Pezophaps solitaria), que viv√≠a en la isla Rodrigues, en el oc√©ano √ćndico. Al igual que el dodo, el solitario Rodr√≠guez s√≥lo pon√≠a un huevo cada vez y no estaba en absoluto preparado para los humanos que desembarcaron en su isla en el siglo XVII.

Durante un Tiempo, al Dodo se le llam√≥ “Wallowbird”

No pas√≥ mucho tiempo entre el descubrimiento del ave y su desaparici√≥n, pero en esos 65 a√Īos surgi√≥ una gran confusi√≥n. Poco despu√©s de su descubrimiento, un capit√°n holand√©s llam√≥ al dodo walghvogel (“ave repugnante” o “pavo nauseabundo“). Los ingleses lo llamaban wallowbird, mientras que los marineros portugueses lo llamaban penguin. Los fil√≥logos modernos a√ļn no est√°n seguros del origen del nombre “dodo”. Puede proceder del neerland√©s “dodoor”, que significa “perezoso”, o del portugu√©s “doudo”, que significa “bobo”.

Han Sobrevivido Varios Ejemplares de Dodo

A pesar de la caza activa por parte de los colonos holandeses y portugueses en Mauricio, fue posible traer a Europa algunos ejemplares vivos de dodo. Sin embargo, la mayor√≠a de estas desafortunadas aves no sobrevivieron al largo viaje. En la actualidad, estas aves, anta√Īo numerosas, s√≥lo est√°n representadas por una peque√Īa colecci√≥n de espec√≠menes. El Museo de Historia Natural de Oxford conserva la cabeza y una pata, mientras que el Museo Zool√≥gico de la Universidad de Copenhague y el Museo Nacional de Praga guardan fragmentos de cr√°neo y huesos de patas.

Pierna y cr√°neo del dodo en museo
Pierna y cr√°neo del dodo en museo

El Ave Dodo es un Personaje de Alicia en el País de las Maravillas

Dodo como personaje en Alicia en el PaiŐĀs de las Maravillas
Dodo como personaje en Alicia en el PaiŐĀs de las Maravillas

En la cultura, adem√°s de la frase “muerto como un dodo“, el ave dodo aparece en Alicia en el Pa√≠s de las Maravillas, de Lewis Carroll. All√≠ organiza una competici√≥n de “Correr en c√≠rculos” (cap√≠tulo “Una carrera en comit√©“). Se cree que el dodo era una parodia del propio Carroll, cuyo verdadero nombre era Charles Dodgson. Como Carroll era tartamudo, pronunciaba su verdadero apellido como “Do-do-dodgson“.

Existe la Oportunidad de Revivir el Dodo

Los restos conservados del dodo pueden bastar para reconstruir algunos tejidos blandos y obtener fragmentos de ADN. El ave dodo es genéticamente lo bastante parecido a las palomas Nicobar modernas como para que puedan convertirse en padres sustitutos. A pesar de ello, revivir al dodo mauriciano no es tarea fácil. Es mucho más probable que los científicos consigan primero resucitar mamuts lanudos o ranas de Australia.

Video sobre la Extinción del Dodo

Preguntas Frecuentes sobre el Dodo

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