Koala: Características y Curiosidades

El Koala (Phascolarctos cinereus) es un herb√≠voro marsupial arb√≥reo y espigado nativo de Australia, y el √ļnico representante existente de la familia Phascolarctidae.

Si se traduce la palabra koala de uno de los dialectos ling√ľ√≠sticos locales de Australia, significa ‚Äúno bebe‚ÄĚ. A lo largo de muchos a√Īos de observaci√≥n de este singular animal, los expertos han logrado establecer que el koala, aunque sea ocasionalmente, bebe agua.

Descripción del Koala

Koala relaj√°ndose en un √°rbol
Koala relaj√°ndose en un √°rbol

El oficial de la marina Francis Barrallier es considerado el descubridor de esta especie. Descubri√≥ el animal y envi√≥ los restos esterilizados al Gobernador de Nueva Gales del Sur en 1802. Un a√Īo despu√©s, una criatura similar fue capturada viva cerca de S√≠dney. Solo pasaron un par de meses antes de que el p√ļblico se enterara a trav√©s de los peri√≥dicos. Desde 1808, se cree que el koala es un pariente cercano del wombat, ya que se trata de un marsupial diprotodonto, siendo el koala el √ļnico representante de los marsupiales que han sobrevivido en nuestro planeta hasta nuestros d√≠as.

Apariencia del Koala

Este animal se distingue por tener un aspecto muy c√≥mico debido a su nariz aplanada, que no est√° cubierta por pelo. Los ojos del koala, aunque peque√Īos, son bastante expresivos. Las orejas est√°n muy separadas y cubiertas de pelo que sobresale en todas las direcciones.

Koala australiano en su h√°bitat natural
Koala australiano en su h√°bitat natural de √°rboles de caucho

En apariencia, el koala se parece al wombat, pero tiene un pelaje m√°s bonito y suave, hasta 3 cm de altura y extremidades alargadas. Los animales que viven en ambientes m√°s fr√≠os son de menor tama√Īo que los que viven m√°s al sur. Mientras que los norte√Īos pesan unos 5 kg, los sure√Īos son 3 veces m√°s voluminosos.

Dato Curioso

Los koalas son animales muy raros, al igual que los primates. Tienen un patr√≥n √ļnico en las yemas de los dedos, al igual que los humanos.

Al ser un animal que se alimenta de plantas, sus dientes, como los de los canguros y los wombats, est√°n adaptados para triturar los alimentos vegetales. El complejo dental consta de incisivos afilados, con los que el animal corta las hojas, y dientes trituradores, separados por un diastema.

El koala tiene un estilo de vida arbóreo, por lo que se alimenta principalmente en los árboles. Este animal se siente bastante cómodo en las copas de los árboles, ya que tiene unas garras bastantes tenaces. Cada mano tiene dos pulgares bifalángicos, que miran hacia fuera, y tres pulgares falángicos, que apuntan en la dirección opuesta.

Las extremidades traseras tienen una estructura diferente, con un dedo sin garras en el pie y otros cuatro dedos con garras en el pie. Esta estructura de las patas le permite aferrarse a las ramas de los árboles y también al pelaje de su madre después del nacimiento. El animal no tiene problemas para colgarse de una pata, así como dormir.

El pelaje es bastante grueso y tiene un color gris ahumado, con la zona del vientre siempre m√°s clara. La cola es tan peque√Īa que es dif√≠cil de ver.

Comportamiento y Estilo de Vida

Toda la vida de este animal está asociada con plantaciones de eucalipto, donde el koala encuentra alimento para sí mismo y también descansa en la copa de los árboles.

Koala descansando en la rama de un √°rbol
Koala descansando en la rama de un √°rbol

Las hembras prefieren vivir por separado, mientras tratan de adherirse a los límites de sus territorios. Los machos prefieren no poner límites y no son especialmente hospitalarios, sobre todo en la época de reproducción. Sus peleas a veces terminan con heridas graves.

Estos singulares animales son capaces de hibernar y permanecer en esta posición durante casi 18 horas al día, sin dormir. El animal se sujeta firmemente a una rama enrollando sus extremidades delanteras y traseras alrededor de ella. Cuando se les acaba la comida, el koala salta fácilmente a otra rama. A veces estos animales se hunden en el suelo si su salto no es suficiente para alcanzar otro árbol.

En caso de peligro, a pesar de su aparente falta de movilidad, el animal corre lo suficientemente rápido y se sube a un árbol en un santiamén. Si hay un obstáculo en el camino de una masa de agua, el koala lo cruzará nadando con facilidad.

Dato Interesante

Este animal rara vez emite un sonido, pero cuando se ve amenazado, puede emitir un sonido muy fuerte y bajo por la boca, que no corresponde a su peque√Īo tama√Īo. Este sonido es generado por un par de cuerdas vocales situadas justo detr√°s de la laringe.

El continente australiano se caracteriza por un gran n√ļmero de autopistas, que a menudo atraviesan bosques de eucaliptos. Es muy com√ļn que estos animales mueran bajo las ruedas de los coches, ya que no son muy √°giles. Adem√°s, estos animales son muy amistosos y muy f√°ciles de domesticar por el ser humano. En cautiverio, tienden a apegarse mucho a su cuidador.

Cu√°nto Tiempo Viven los Koalas

En la naturaleza, estos animales no viven m√°s de 14 a√Īos, pero en cautiverio y con buenos cuidados, un koala puede vivir un par de d√©cadas.

Dónde Viven los Koalas

Koala en su H√°bitat Natural
Koala en su H√°bitat Natural, Australia

El koala se encuentra exclusivamente en Australia, por lo que se considera endémico del continente. En el siglo pasado se introdujeron en el Parque Yanchep, en Australia Occidental, y en las islas Magnética y Canguro, cerca de Queensland. La Isla Magnética se considera ahora el hábitat natural más septentrional de estos increíbles animales.

En el √ļltimo siglo, la poblaci√≥n de koalas del sur de Australia ha sufrido bastante, por lo que hubo que restaurar el n√ļmero a costa de los animales del estado de Victoria.

Dato Interesante

En la actualidad, los koalas viven en 30 zonas biogeográficas, que abarcan alrededor de un millón de kilómetros cuadrados. Estos animales seleccionan las zonas cubiertas de eucaliptos para su subsistencia, ya que estos tipos de bosques están en contacto directo con la alimentación de estos animales.

De Qué se Alimenta el Koala

Koala comiendo en el zoológico
Koala comiendo en el zoológico

Este animal pr√°cticamente no tiene competidores alimentarios en la naturaleza. Solo los pet√°uridos y pseudoqu√©iridos tienen preferencias gastron√≥micas similares. La dieta del koala se basa en las hojas y los brotes j√≥venes de los eucaliptos. El koala se alimenta de ellos para el desayuno, el almuerzo y la cena. En las hojas y brotes de eucalipto hay muy poca prote√≠na, y con el inicio de oto√Īo en los brotes j√≥venes tambi√©n se forma √°cido cianh√≠drico. A pesar de ello, los animales saben qu√© plantas son menos venenosas, ya que no todos los eucaliptos son muy t√≥xicos. Los especialistas han descubierto que las plantas que crecen a lo largo de las costas son menos t√≥xicas que las que crecen en suelos no f√©rtiles. De las 800 especies de eucaliptos existentes, solo 120 resultaron ser menos t√≥xicas para la alimentaci√≥n de los koalas.

Dato Interesante

Debido a la dieta tan baja en calorías de este animal, su metabolismo es dos veces más bajo de lo habitual, lo que corresponde completamente al estilo sedentario de su vida. Esta intensidad metabólica también es típica de los perezosos y los wombats.

En un d√≠a, este animal logra arrancar y masticar cuidadosamente alrededor de 1 kg de hojas. La mezcla triturada se deposita en las bolsas de las mejillas. El organismo del animal est√° perfectamente adaptado al procesamiento de los componentes de las plantas debido a su microflora √ļnica con bacterias igualmente √ļnicas, que descomponen f√°cilmente la celulosa.

Los alimentos que han entrado en el tubo digestivo se procesan finalmente en el ciego (anatomía), de hasta dos metros y medio de longitud, tras lo cual el hígado neutraliza todos los componentes tóxicos resultantes de la descomposición de los nutrientes y los libera en el torrente sanguíneo.

De vez en cuando, estos animales comen tierra para reponer sus cuerpos con minerales. El agua está muy poco presente en su dieta; solo la beben cuando están enfermos o durante periodos muy secos. Si el animal está sano, el rocío de las hojas le basta para reponer sus líquidos.

Reproducción y Crías

Estos animales no son muy fecundos, por lo que solo se reproducen una vez cada dos a√Īos. El periodo de reproducci√≥n comienza en octubre y dura hasta febrero. Se caracteriza porque los machos se frotan constantemente contra los troncos y las ramas de los √°rboles para dejar sus marcas y hacen ruidos bastante fuertes.

Peque√Īa cr√≠a de Koala
Peque√Īa cr√≠a de Koala

Las hembras observan este proceso y eligen para s√≠ a la pareja con la voz m√°s fuerte y el tama√Īo m√°s grande. Como los machos son muy escasos, ya que siempre nacen menos, cada macho cuenta con varias compa√Īeras.

El macho tiene un √≥rgano sexual bifurcado y la hembra tiene dos vaginas y dos √ļteros independientes. Todos los marsupiales tienen estos √≥rganos reproductores. Los animales se aparean en los √°rboles, tras lo cual la hembra cr√≠a a su futura descendencia durante algo m√°s de un mes. Estos animales rara vez dan a luz a gemelos, por lo que la hembra da a luz principalmente a una sola cr√≠a. Esta cr√≠a desnuda y de color rosa no mide m√°s de 1,8 cm y pesa unos 5,5 gramos.

Durante los seis meses siguientes al nacimiento, la cría se alimenta de la leche de su madre. Los seis meses siguientes se caracterizan por el hecho de que la madre lleva a su cachorro en la espalda, que se aferra tenazmente a su pelaje lanoso. A las 30 semanas, las crías están acostumbradas a comer hojas de eucalipto.

Dato Curioso

Después de pasar sus primeros seis meses de vida desarrollándose en la bolsa de su madre mamando leche, las crías de koala deben intentar comer alimentos sólidos, siendo el primero los excrementos blandos de su madre.

Una vez que las cr√≠as tienen un a√Īo de edad, se vuelven totalmente independientes; los machos pueden permanecer con su madre durante un par de a√Īos y las hembras se van a buscar sus propios territorios. Las hembras est√°n listas para reproducirse a la edad de dos a√Īos, mientras que los machos lo hacen algo m√°s tarde.

Enemigos Naturales

Se puede decir que, al vivir en la naturaleza, los koalas pr√°cticamente no tienen enemigos. A pesar de ello, los dingos o perros salvajes australianos pueden atacar a este animal, pero no lo comer√°n, ya que la carne tiene un fuerte aroma a eucalipto.

La mayor parte del ganado padece diversas dolencias que a menudo no hacen más que mermar las filas de estos animales, sobre todo en los periodos más fríos.

Población y Situación de la Especie

Koalas australianos sentados en un √°rbol
Koalas australianos sentados en un √°rbol

Varias enfermedades no son nada comparadas con el hombre, que empezó a exterminar a estos animales por su gruesa piel. Esto sucedió después de que los colonos de Europa se encontraran en este continente. El problema se agravó por el ahecho de que estos animales confían en los humanos, lo que los convierte en presas muy fáciles. En 1924, se mataron cerca de 2 millones de animales en el estado oriental.

El gobierno australiano recurrió entonces a medidas drásticas, por lo que primero restringió la caza y luego se prohibió por completo. Esto ocurrió en 1927. Solo dos décadas después, estas medidas dieron resultados positivos y la población de koalas comenzó a recuperarse gradualmente.

En la actualidad hay una superabundancia de estos animales en algunas zonas. En la Isla Canguro hay tantos que se est√°n comiendo todas las hojas de los eucaliptos, lo que reduce su suministro de alimentos.

Dato Importante

El estado de Victoria decidió reducir la población de estos animales, por lo que se exterminaron unos 700 animales. Las autoridades lo hicieron para salvar a los animales restantes de la inanición.

Aunque el koala tiene un estatus de ‚Äúbajo riesgo‚ÄĚ, todav√≠a hay algunos factores que amenazan a estos animales.

Vídeo sobre el Koala

Preguntas Frecuentes sobre el Koala

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