Carpincho: Características y Curiosidades

El cerdo acuático, científicamente hablando, es un interesante roedor llamado capibara, carpincho o chigüire. Este roedor sería una mascota ideal, ya que se caracteriza por su comportamiento moldeable. Desgraciadamente, este roedor es demasiado grande para ser mantenido en una vivienda humana. Además, el carpincho no podría vivir sin una imponente masa de agua impresionante, como un estanque o una piscina.

Descripción del Carpincho

Carpincho se para en el suelo desnudo
Carpincho se para en el suelo desnudo y olfatea el aire circundante

A pesar de tener un nombre científico oficial, los nativos de Sudamérica y Centroamérica lo llaman de distintas maneras: capihuara, carpincho, chiguire, capibaro, cerdo de agua, etc. Los especialistas creen que las tribus tupis brasileñas le dieron un nombre más preciso a este roedor; “Capibara” que en la traducción de la lengua de estas tribus, significa ” el que come hierbas finas”.

Este roedor semiacuático de gran tamaño habita en las regiones anegadas de América Central y del Sur. Estrechamente emparentado con otros roedores sudamericanos como las chinchillas y las cobayas, el carpincho es el roedor más grande del mundo, con un peso de hasta 75 kg y una longitud de casi 1,4 metros. A pesar de su enorme tamaño, los carpinchos son animales que se han adaptado bien a la vida en el agua y tienen una serie de características distintivas que ayudan a su estilo de vida anfibio, como la piel palmeada entre los dedos de los pies, que es especialmente útil para nadar. Curiosamente, se cree que el nombre común del capibara significa “amo de las hierbas“, mientras que su nombre científico proviene de la palabra griega para cerdo de agua.

Apariencia del Carpincho

Un escritor inglés comparó al carpincho con un león melancólico, a pesar de su carácter condescendiente. Además, el cerdo de agua es un vegetariano de buen carácter.

Lo sorprendente es que este vegetariano, comiendo exclusivamente alimentos de origen vegetal, es capaz de ganar un peso impresionante. Según el sexo, estos roedores pueden pesar entre 50 y 75 kilogramos. De hecho, estas cifras no son una limitación, ya que se sabe que las hembras pueden ganar hasta casi 90 kilos.

Retrato de carpinchos en un estanque cercano al zoo
Retrato de carpinchos en un estanque cercano al zoo

El carpincho alcanza una altura de 51-63 cm, que es la misma altura que un perro grande. El carpincho tiene una cabeza bastante grande, de forma casi cuadrada. Las orejas son comparativamente pequeñas y lampiñas, y sus fosas nasales no son grandes ni están muy espaciadas. Los ojos no son grandes.

Esta especie tiene dos docenas de dientes en la boca, siendo los incisivos, los que se caracterizan por su gran agudeza, uno de los más peligrosos. Son grandes y de color naranja brillante. El resto de los dientes no están enraizados, por lo que crecen a lo largo de la vida del animal. La lengua es muy gruesa.

Dato Interesante

El pelo del carpincho tiene un grosor de entre 3 y 12 centímetros. Su lana es áspera y dura, y carece de subpelo. Debido a la falta de subpelo, la piel del roedor sufre la exposición a la luz solar directa, por lo que a menudo se puede ver al roedor dándose baños de barro.

La forma del cuerpo de este bondadoso animal es comparable a la de un barril, que está cubierto por un pelaje grueso, siendo enorme la parte trasera del cuerpo y sin cola. Las extremidades delanteras terminan en dedos largos; tienen 4 dedos en cada pata delantera, y 3 dedos en cada pata trasera.

El color básico del pelaje puede variar del marrón rojizo al marrón oscuro. La parte inferior del cuerpo (zona del vientre) es siempre más clara y tiene un tono marrón amarillento. Algunos ejemplares pueden tener manchas negras localizadas en el hocico. Los ejemplares jóvenes tienen un color más claro que los mayores.

¿Dónde Habita el Carpincho?

El carpincho es un animal que se encuentra en una gran variedad de hábitats en América Central y del Sur siempre que haya una fuente constante de agua dulce. Se encuentra en Panamá, Colombia, Venezuela y Perú, pasando por Brasil y Paraguay hasta llegar al norte de Argentina y Uruguay, donde es más común encontrarlo en pantanos, ciénagas, ríos y lagos.

Carpincho el mayor roedor vivo del mundo
Carpincho, el mayor roedor vivo del mundo

El carpincho puede encontrarse en llanuras cubiertas de hierba e incluso en selvas tropicales donde ocupa territorios en manadas, siendo estas zonas territorios adecuados durante todo el año, incluso con las diferentes estaciones. Durante la estación seca, los carpinchos deben tener agua y zonas donde puedan alimentarse (a menudo pequeños bancos de arena en el agua), pero en la estación húmeda, cuando la zona se inunda, deben poder seguir pastando, lo que suelen hacer en las orillas cubiertas de hierba.

Este roedor se desenvuelve bien en altitudes de hasta 1,3 mil metros sobre el nivel del mar, en suelos salobres y pantanosos, y también en manglares. La condición básica de la actividad vital es la presencia de masas de agua de diversos orígenes en las cercanías. La distancia a la masa de agua no es superior a medio kilómetro.

Comportamiento y Estilo de Vida

Cría de Carpincho en el zoológico
Cría de Carpincho en el zoológico

Toda la actividad vital de este singular roedor está relacionada con el agua. El agua contribuye a calmar la sed y el hambre así como a regular la temperatura corporal. En el agua, el carpincho descansa, tomando baños de barro, incluso se reproduce.

Estos roedores prefieren vivir en pequeños grupos de hasta dos docenas de ejemplares. Por regla general, el grupo está gobernado por un macho dominante, aunque hay otros machos en cada grupo. Además, el grupo incluye varias hembras sexualmente maduras con crías. Si algunos machos comienzan a reclamar el lugar del macho dominante, éste no es cortés con ellos y los expulsa del grupo. Por ello, hasta un 10% de los carpinchos machos viven apartados del grupo.

Los machos, al igual que las hembras, tienen glándulas anales especiales que segregan una secreción olfativa distintiva. Los machos también tienen glándulas odoríferas, cuyo aroma refleja la posición jerárquica del macho en la manada.

Cada grupo ocupa una superficie individual de varias hectáreas o de varios cientos de hectáreas. Esta zona está marcada tanto por las secreciones anales como por las nasales. A pesar de ello, se producen enemistades, aunque no con frecuencia. Las peleas entre los machos de cada grupo no son sangrientas, y si los machos de diferentes grupos se pelean, es posible un resultado bastante sombrío.

Al llegar la temporada de lluvias, los carpinchos se distribuyen por amplias zonas, pero cuando llega la temporada de sequía, estos roedores se reúnen cerca de diversas masas de agua que aún no se han secado. Durante las sequías, un gran número de estos animales se congregan en las orillas de las masas de agua; en ocasiones llegan a recorrer hasta 1.000 kilómetros en busca de agua.

De madrugada, cuando aún no ha salido el sol, los carpinchos prefieren quedarse en la zona costera, pero a medida que aumenta el calor, los animales comienzan a sumergirse en el agua o a darse baños de barro. Los cerdos de agua viven directamente en el suelo y no cavan refugios para protegerse. A menudo, se pueden ver a los carpinchos sentados sobre sus caderas en una postura de perro.

A diferencia de otros roedores, los carpinchos no retienen la comida de cualquier origen con sus extremidades delantera. Estos mamíferos son especialmente activos después de las 20 horas. Los carpinchos no duermen mucho. Se despiertan por la noche para volver a alimentarse.

Se mueven por el suelo principalmente de dos maneras: un paso pausado arrastrando las patas o un salto al galope. En caso de peligro, recurren a saltos rápidos. Los carpinchos se sienten perfectamente en el agua, como demuestran las membranas que conectan los dedos de sus patas. Además, una impresionante capa de grasa permite al roedor permanecer en la superficie del agua.

Estos roedores tienen una multitud de sonidos en su arsenal, por lo que no es sorprendente escuchar a un carpincho cloquear, gritar, ladrar, silbar, chillar, gemir, chasquear y apretar los dientes.

Dato Interesante

Todo este conjunto de herramientas de sonido de los carpinchos se utilizan en la comunicación entre ellos. A través de gritos o ladridos, los miembros de la manada alertan a su familia de una amenaza inminente. Los sonidos de chasquido se utilizan para comunicarse pacíficamente entre sí, y el rechinar de dientes se utilizan con fines agresivos.

¿Cuánto Tiempo Vive un Carpincho?

Los Carpinchos que viven en la naturaleza no viven más de 10 años, pero los animales que viven en cautividad, siempre que se cumplan todas las normas de conservación, viven más de 10 años.

¿De qué se Alimenta un Carpincho?

Los carpinchos son animales que se alimentan exclusivamente de alimentos vegetales ricos en proteínas. Por regla general, la dieta de estos animales incluye una amplia gama de vegetación, en forma de:

  • Plantas semiacuáticas.
  • Hierbas anuales.
  • Plantas tolerantes a la sequía.
  • Carex.
  • Corteza y frutos de árboles.
  • Cynodon, Ocas y Digitaria
  • Heno y tubérculos.
Carpincho comiendo hierba
Carpincho comiendo hierba

Los carpinchos visitan con frecuencia las plantaciones en las que se cultiva caña de azúcar, cereales y melones, lo que ha provocado la inclusión de estos roedores en la lista de plagas para los cultivos.

Cuando llega la sequía, los carpinchos se trasladan a los pastos del ganado y se convierten en un competidor alimenticio. Esta especie se come sus propios excrementos, esto les ayuda a digerir la celulosa contenida en sus alimentos.

Reproducción y Crías

Estos animales se reproducen durante todo el año, pero la mayoría de las veces cronometran este proceso al comienzo de la temporada de lluvias. En el territorio de Venezuela, este período se produce en el mes de abril/mayo, y en el territorio de Brasil en el mes de octubre/noviembre.

Carpinchos jugando en el agua
Carpinchos jugando en el agua

El proceso de reproducción se caracteriza por el hecho de que los machos atraen a las hembras a través de un secreto especial con el que marcan la vegetación circundante. La hembra solo puede fertilizar durante 8 horas, con un ciclo estral de hasta 10 días.

El macho comienza a perseguir a la hembra si percibe que está dispuesta a aparearse. El proceso de apareamiento tiene lugar en aguas poco profundas. A menudo la hembra tiene que soportar hasta 20 actos de apareamiento, ya sea con uno o varios machos.

Tras la fecundación, la hembra lleva a su futura cría durante 5 meses. Las crías nacen mayormente en los meses de septiembre/noviembre.

La hembra se queda preñada una vez al año, aunque con suficiente comida y sin enemigos naturales, puede engendrar dos veces al año.

Las crías nacen directamente en el suelo, ya que este animal no cava agujeros ni busca refugio para hacerlo. La hembra da a luz de 2 a 8 crías que están muy bien desarrolladas y no solo tienen todo su pelaje y pueden ver, sino que también pueden correr, nadar y bucear a las pocas horas de nacer. Cada cría pesa hasta 1,5 kilogramos. Una vez nacidas, las crías son cuidadas por todas las hembras de la manada. Justo después de nacer, los cachorros comienzan a probar los alimentos de los adultos, aunque la hembra los alimenta con su propia leche hasta los cuatro meses.

Los carpinchos jóvenes están listos para el proceso de cría cuando alcanzan el año y medio de vida, y pesan al menos 30 kilogramos.

Enemigos Naturales

A pesar de su impresionante tamaño, los carpinchos no están protegidos de ninguna forma contra numerosos enemigos naturales. Los enemigos naturales del carpincho son:

  • Lagartos.
  • Jaguares.
  • Caimanes.
  • Ocelotes.
  • Cocodrilos.
  • Perros salvajes.
  • Anacondas.

Los perros salvajes, así como las aves de rapiña, suponen una gran amenaza para los jóvenes carpinchos. En general, los carpinchos eluden a sus enemigos una vez en el agua. En este punto, el roedor sólo deja sus fosas nasales en la superficie para respirar.

La disminución del número de estos ejemplares también está relacionada con los seres humanos, quienes los cazan por la carne, por sus grandes incisivos y por su pelaje.

Dato Curioso

Hace unos 300 años, la Iglesia Católica reconoció a estos animales como peces. Este fue el impulso para que los campesinos pudieran comer carne de carpincho sin restricciones, especialmente durante los periodos de Cuaresma. Después de algún tiempo, la Iglesia revocó su decisión.

Hoy en día, estos animales se crían en granjas especiales para obtener carne, piel y grasa subcutánea. A menudo son víctimas de los propietarios de granjas privadas cuando se encuentran en sus campos.

Mantener un Carpincho en Casa

Resulta difícil incluso creer que haya que pagar al menos más de 1000 USD por un carpincho en un vivero especializado. Debido a este precio tan elevado se puede decir que el proceso de mantenimiento de la casa es bastante costoso, sobre todo porque es necesario tener una casa de campo.

El hecho de mantener al carpincho en cautividad también está relacionado con el hecho de que el roedor no puede vivir sin una masa de agua, lo que significa que es necesario tener un estanque o piscina en casa. Teniendo en cuenta que es un roedor amante del calor, necesita hibernar en condiciones confortables.
La dieta de un carpincho cautivo puede estar basada en:

  • Frutas y hortalizas.
  • Hierba y heno.
  • Los alimentos enlatados, así como los alimentos secos para mascotas.
  • Gránulos para roedores.

Dato Interesante

El roedor necesita afilar sus incisivos, por lo que debe disponer de abundante comida gruesa, como ramas de sauce o abedul.

Un carpincho puede convertirse en una mascota querida, aunque hay una serie de requisitos que a menudo son difíciles de cumplir.

Una pareja de carpinchos en una charca de barro
Una pareja de carpinchos en una charca de barro

Relación de los Carpinchos con los Humanos

Debido a su naturaleza lenta y generalmente amable, los humanos han convivido con los carpinchos durante cientos de años de forma pacífica. Conoce aquí a los animales salvajes más amistosos del mundo. Sin embargo, aunque no son animales agresivos, a menudo se les mata en ciertas zonas por su carne y su piel, lo que ha provocado la disminución de su población en estas regiones. El carpincho también se ha visto afectado por la actividad humana en sus regiones nativas en general, incluyendo tanto el crecimiento de los asentamientos humanos como el desmonte de tierras para la agricultura. En estas zonas, cuando no hay un suministro adecuado de alimentos, se sabe que algunos carpinchos entran en los campos de cultivo, donde pueden causar muchos daños y ser considerados como plagas.

Estado de Conservación del Carpincho y Vida Actual

Hoy en día, la población de carpinchos en toda América Central y del Sur se mantiene bastante estable y es debido a que todavía son comunes en gran parte de su área de distribución natural, que el carpincho está catalogado como de Preocupación Menor de extinguirse en sus entornos naturales en un futuro próximo por la Lista Roja de la UICN. Sin embargo, su población ha disminuido en algunas zonas debido a la caza y otras se ven afectadas por la pérdida de su hábitat natural, tanto por la deforestación como por el aumento de los niveles de contaminación en el agua.

Vídeo del Carpincho o Capibara

Preguntas Frecuentes sobre el Carpincho

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