Hipopótamo: Características y Curiosidades

Los hipop√≥tamos pertenecen a un gran g√©nero que representa a los animales de pezu√Īa hendida (artiod√°ctilos). Entre estos animales se encuentra el hipop√≥tamo como √ļnica especie moderna, as√≠ como algunas especies que se han extinguido.

Descripción de los Hipopótamos

Hipopótamo en el río
Hipopótamo en el río

La palabra hipop√≥tamo procede del antiguo nombre griego de este animal, que significa “caballo de r√≠o“. El nombre de estos animales artiod√°ctilos proviene del hecho de que emiten fuertes sonidos que se asemejan a los relinchos de un caballo.

Dato Curioso

No hace mucho tiempo se cre√≠a que los parientes m√°s cercanos del hipop√≥tamo eran los cerdos, pero hace diez a√Īos se han realizado estudios que han descubierto que los hipop√≥tamos son los parientes m√°s cercanos de las ballenas.

Esta relaci√≥n est√° relacionada con la peculiaridad del hipop√≥tamo de poder reproducirse bajo el agua. Adem√°s, los hipop√≥tamos no tienen gl√°ndulas seb√°ceas y son capaces de comunicarse con sus parientes mediante se√Īales espec√≠ficas. Los √≥rganos reproductores tienen una estructura peculiar.

Apariencia de los Hipopótamos

Estos animales tienen una apariencia distintiva, lo que hace que sea dif√≠cil confundirlos con otros animales. Simplemente tienen un enorme torso en forma de barril, y son s√≥lo ligeramente inferiores a los elefantes. Estos singulares mam√≠feros artiod√°ctilos crecen durante toda su vida. Cabe se√Īalar que, tras 10 a√Īos de vida, las hembras y los machos tienen casi el mismo peso, aunque este periodo no dura mucho, ya que los machos empiezan a ganar peso activamente y, al cabo de unos a√Īos, se vuelven m√°s macizos que las hembras.

Familia de hipopótamos en un lago
Familia de hipopótamos en un lago

El enorme cuerpo está plantado sobre unas extremidades relativamente cortas, por lo que el vientre puede llegar al suelo al caminar. Cada extremidad termina en 4 dedos, con un casco de forma peculiar. Tiene pies palmeados entre cada dedo, lo que permite al animal sentirse cómodo en el agua. La cola del hipopótamo, de medio metro de largo, es más gruesa en su base y casi plana en su extremo, pero es redonda y se va afinando gradualmente. La forma de la cola permite al animal esparcir sus heces a una distancia considerable. Es una forma que tienen los hipopótamos de marcar su territorio.

Dato Curioso

La cabeza del animal es sencillamente enorme, ya que ocupa hasta el 25 por ciento del peso total del cuerpo, que es aproximadamente una tonelada. Si miras de perfil. La cabeza es casi rectangular, pero romo por delante.

Las orejas son relativamente peque√Īas, pero singularmente √°giles. Las fosas nasales son anchas y los ojos son relativamente peque√Īos, hundidos en los p√°rpados carnosos. Las orejas, los orificios nasales y los ojos del hipop√≥tamo est√°n colocados en alto y casi en l√≠nea.

Esto permite al hipop√≥tamo sumergirse en el agua, pero los ojos, las orejas y las fosas nasales permanecen bajo la superficie. Los hipop√≥tamos machos se distinguen de las hembras por sus peculiares hinchazones en forma de cono, situadas cerca de las fosas nasales, a un lado y al otro. Estas hinchazones no son m√°s que la base de unos enormes colmillos. Las hembras adultas, despu√©s de 10 a√Īos de vida, son notablemente m√°s peque√Īas que los machos.

Hipopótamo en la Reserva Safari
Hipopótamo en la Reserva Safari

Cabe decir que el hocico del hipopótamo es ancho y está salpicado de vibrisas cortas y bastante rígidas. Cuando un hipopótamo abre la boca forma un ángulo de 150 grados, y la anchura de su boca es de una media de 65 cm. El hipopótamo tiene 36 dientes, cada uno cubierto de esmalte amarillo.

Cada mandíbula está equipada con seis molares, seis premolares, un par de caninos y cuatro incisivos. En los machos, los caninos están especialmente bien desarrollados y afilados. Tienen forma de hoz y presentan un surco longitudinal característico de la mandíbula inferior. Los caninos se curvan gradualmente hacia atrás. La longitud de un par de colmillos es de unos 60 cm, pero pesan unos 3 kilogramos.

La peculiaridad de estos animales es que su piel tambi√©n es extremadamente gruesa, aunque m√°s cerca de la cola no lo es tanto como el resto del cuerpo. El lomo del animal tiene un tinte gris o marr√≥n gris√°ceo. El animal carece totalmente de pelo, aunque en la cola y en las orejas crecen cantidades muy peque√Īas de pelo.

Dato Curioso

La respiraci√≥n de los hipop√≥tamos tambi√©n es √ļnica, ya que no realizan m√°s de 5 respiraciones en un minuto. Al mismo tiempo, cuando se sumergen, pueden no respirar bajo el agua durante unos 10 minutos.

Los hipopótamos tienen pelos en los costados y en el vientre, pero no muchos. Los hipopótamos no tienen glándulas sebáceas ni sudoríparas, pero presentan glándulas cutáneas, que son exclusivas de estos mamíferos. Cuando hace demasiado calor, la piel se cubre de un tipo especial de moco rojizo que proporciona al hipopótamo protección contra diversos parásitos, incluidos los chupasangres.

Comportamiento y Estilo de Vida

Los hipopótamos prefieren el comportamiento de manada, y sus grupos pueden estar formados por varias docenas de animales. Estos animales pasan todo el día en el agua, pero cuando cae la noche, salen en busca de algo que comer. La tarea de las hembras es mantener el orden en la manada, mientras que los machos son responsables de la seguridad de toda la manada.

Hipopótamo en el agua abriendo la boca
Hipopótamo en el agua abriendo la boca

Los machos son bastante agresivos por naturaleza, y a la edad de siete a√Īos muestran su temperamento agresivo al resto de la manada, especialmente a los machos. Lo hacen salpicando con orina y heces, as√≠ como bostezando, abriendo la boca de par en par y emitiendo un rugido enloquecido.

A primera vista, estos animales son lentos y torpes, pero pueden alcanzar velocidades de hasta 30 km/h, por lo que es poco probable que un humano pueda escapar de ellos. Los principales sonidos que producen son un gru√Īido distintivo o un sonido retumbante similar al de un caballo. Los hipop√≥tamos m√°s d√©biles bajar√°n la cabeza para someterse a los m√°s fuertes. Los machos adultos tambi√©n guardan celosamente sus territorios. Marcan regularmente sus rastros y controlan el territorio a diario.

Cuánto Viven los Hipopótamos

Seg√ļn los cient√≠ficos, la vida de estos monstruos de la naturaleza no supera las cuatro d√©cadas. Sin embargo, en cautividad, son capaces de alcanzar una edad de 50 a√Īos o m√°s.

Por regla general, su esperanza de vida está directamente relacionada con la tasa de abrasión de los dientes molares. Cuando un hipopótamo no tiene más dientes, no vive mucho tiempo después.

Especies de Hipopótamos

Especie de Hipopótamo pigmeo
Especie de Hipopótamo pigmeo

Hasta la fecha, los científicos han identificado varias especies de hipopótamo, tanto las extintas como las existentes en estado salvaje. Estas especies incluyen:

  • El hipop√≥tamo com√ļn o hipop√≥tamo (Hippopotamus amphibius) es una especie que ha sobrevivido hasta nuestros d√≠as. Prefiere llevar un estilo de vida semiacu√°tico.
  • El hipop√≥tamo pigmeo (Choeropsis liberiensis).
  • El hipop√≥tamo europeo (Hippopotamus antiquus) es una especie extinta que estuvo presente en Europa durante el Pleistoceno.
  • El hipop√≥tamo enano de Creta (Hippopotamus creutzburgi) tambi√©n es una especie extinta, originaria de Creta en el Pleistoceno.
  • El hipop√≥tamo gigante (Hippopotamus major) habit√≥ Europa en el Pleistoceno. Considerada extinta, esta especie es objeto de la caza de los neandertales.
  • El hipop√≥tamo malt√©s (Hippopotamus melitensis), que habit√≥ en Malta durante el Pleistoceno. Se cree que esta especie ha desarrollado enanismo debido a la falta de enemigos naturales.
  • El hipop√≥tamo enano de Chipre (Hippopotamus minor) habitaba en Chipre antes del per√≠odo Holoceno. Aunque enanos, sol√≠an pesar al menos 200 kg.


Dicho esto, hay especies que se asignan convencionalmente a este género.

H√°bitats Naturales

El hipop√≥tamo com√ļn se alimenta generalmente en aguas dulces, con apariciones ocasionales en zonas marinas. El hipop√≥tamo vive principalmente en √Āfrica, anidando en las orillas de charcas de agua dulce en pa√≠ses como Kenia, Tanzania, Uganda, Zambia y Mozambique. Tambi√©n se encuentran en varias masas de agua en otros pa√≠ses al sur del Sahara.

Primer plano de un hipopótamo nadando en el agua
Primer plano de un hipopótamo nadando en el agua

El √°rea de distribuci√≥n del extinto hipop√≥tamo europeo se extiende entre la Pen√≠nsula Ib√©rica y las Islas Brit√°nicas, y en la cuenca del Rin. Los hipop√≥tamos pigmeos representaban la isla de Creta durante el Pleistoceno, mientras que los hipop√≥tamos pigmeos modernos habitan exclusivamente en √Āfrica, incluyendo pa√≠ses como Liberia, Rep√ļblica de Guinea-Bissau, Sierra Leona y la Rep√ļblica de Costa de Marfil.

De qué se Alimenta el Hipopótamo

Es difícil imaginar que estos enormes animales de aspecto intimidatorio sean herbívoros. Cuando se pone el sol, las manadas de hipopótamos abandonan los embalses y se dirigen a los pastos donde crece la hierba y el verdor. En busca de alimento, los animales recorren largas distancias desde su hábitat habitual.

Hipop√≥tamo com√ļn abriendo la boca para comer
Hipop√≥tamo com√ļn abriendo la boca para comer

Pasan varias horas en los pastos, donde comen hasta 40 kg de hierba verde y otras plantas. Los hipop√≥tamos a veces comen carro√Īa cerca de los estanques, pero s√≥lo si les falta comida. Adem√°s, su sistema digestivo no est√° adaptado al procesamiento de alimentos de origen animal.

Los hipopótamos siguen sus propias huellas hacia sus pastos habituales. Salen de los pastos antes del amanecer. A menudo se meten en estanques ajenos para refrescarse y coger fuerzas. Curiosamente, estos animales no mastican la comida, lo que es típico de los rumiantes, sino que la desgarran en fragmentos con sus dientes y sólo entonces la tragan, utilizando unos labios poderosos, carnosos y musculosos de casi medio metro de largo.

Reproducción y Descendencia

El proceso de cr√≠a de estos animales todav√≠a no se conoce bien, en comparaci√≥n con el de los rinocerontes o los elefantes. Las hembras est√°n listas para aparearse cuando tienen al menos siete a√Īos y como m√°ximo quince. Los machos est√°n preparados para el proceso algo antes. Los especialistas afirman que el proceso de reproducci√≥n de los hipop√≥tamos est√° ligado a los cambios de clima a lo largo del a√Īo. Sin embargo, los hipop√≥tamos se aparean dos veces al a√Īo, en agosto y febrero. Hasta el 60% de sus cr√≠as nacen durante la temporada de lluvias.

Hipopótamo junto a cría fuera el agua
Hipopótamo junto a cría fuera el agua

Por lo general, cada manada tiene un macho que pre√Īa a las hembras, habi√©ndose ganado este derecho en sangrientas peleas entre ellas. Las marcas de estas peleas pueden verse siempre en el cuerpo de los machos adultos. El proceso de apareamiento tiene lugar exclusivamente en aguas poco profundas.

Dato Curioso

Debido a su temprana madurez sexual, la reproducci√≥n de los hipop√≥tamos es bastante activa. A este respecto, cabe se√Īalar que las poblaciones de hipop√≥tamos pueden recuperarse, y con bastante rapidez.

La hembra lleva a sus futuras cr√≠as durante 8 meses, tras los cuales abandona la manada. La hembra da a luz a una cr√≠a de hasta 50 kilogramos de peso y hasta 1 metro de longitud, ya sea en el agua o en tierra. El hipop√≥tamo reci√©n salido del cascar√≥n encuentra r√°pidamente sus pies. El periodo en el que la hembra est√° fuera del reba√Īo es de aproximadamente una semana y media, y el periodo total de alimentaci√≥n con leche materna es de aproximadamente un a√Īo y medio. El cachorro es capaz de alimentarse de la leche de su madre, tanto en tierra como en el agua.

Enemigos Naturales de los Hipopótamos

Estos animales tan grandes y fuertes no tienen muchos enemigos en la naturaleza, pero los leones y los cocodrilos del Nilo suponen una amenaza especial. Cabe destacar que un macho adulto es capaz de resistir a toda una manada de grandes depredadores.

León que mató a un hipopótamo
León que mató a un hipopótamo

Esto es especialmente cierto para las hembras, que están protegiendo a sus cachorros. Mostrando una increíble agresividad y fuerza, la hembra es capaz de proteger a sus cachorros incluso de varios leones. Los hipopótamos suelen ser objeto de presa cuando están en tierra, lejos de las masas de agua.

A√Īos de observaci√≥n han demostrado que los hipop√≥tamos y los cocodrilos del Nilo no suelen entrar en conflicto y coexisten pac√≠ficamente en una determinada masa de agua. No s√≥lo eso, sino que pueden trabajar juntos para ahuyentar a posibles enemigos y las hembras de hipop√≥tamo pueden dejar a sus cr√≠as bajo la protecci√≥n de los cocodrilos, que pueden protegerlas de hienas y leones. Sin embargo, hay veces que los hipop√≥tamos son demasiado agresivos con los cocodrilos, que pueden comerse f√°cilmente a un hipop√≥tamo reci√©n nacido, enfermo o herido.

Dato Importante

Aunque los hipopótamos siguen siendo considerados mamíferos herbívoros, también son los más peligrosos. Atacan a los humanos a un ritmo mucho mayor que los depredadores como los leones y los leopardos.

Los hipop√≥tamos reci√©n nacidos, as√≠ como los peque√Īos y d√©biles, son una presa bastante f√°cil para los mismos cocodrilos, leones, guepardos, hienas y perros hiena, incluso si son dejados sin atenci√≥n por su madre durante poco tiempo. Los propios hipop√≥tamos adultos no son una peque√Īa amenaza para sus cr√≠as, ya que pueden pisotearlas f√°cilmente hasta la muerte.

Población y Situación de la Especie

Primer plano de hipopótamos luchando en el río
Primer plano de hipopótamos luchando en el río

Hoy en d√≠a, en su √°rea de distribuci√≥n natural, el n√ļmero de hipop√≥tamos es insignificante. Hace s√≥lo medio siglo, la poblaci√≥n de estos animales, especialmente en las zonas protegidas, no era motivo de preocupaci√≥n. Sin embargo, hay que se√Īalar que fuera de las zonas protegidas designadas, la situaci√≥n era muy diferente, y la poblaci√≥n de hipop√≥tamos disminu√≠a constantemente. Por lo tanto, la situaci√≥n general tendi√≥ a deteriorarse notablemente.

El problema est√° relacionado con el hecho de que:

  • La carne de hipop√≥tamo se consume, debido a que es magra pero nutritiva. Por ello, los hipop√≥tamos son un alimento de subsistencia para muchos pueblos africanos.
  • La piel de hipop√≥tamo, si se prepara seg√ļn una t√©cnica especial, se utiliza para fabricar muelas que contribuyen a la calidad del procesamiento del diamante.
  • Los huesos del hipop√≥tamo se consideran los m√°s fuertes y duros, por lo que se utilizan como material ornamental. El valor de los huesos de hipop√≥tamo es superior al del marfil.
  • Los hipop√≥tamos, como muchos otros animales del continente africano. son de especial inter√©s para la caza deportiva.
  • En el territorio de √Āfrica, hace 10 a√Īos, seg√ļn los cient√≠ficos, hab√≠a unos 125-145 mil hipop√≥tamos, lo que fue confirmado por un grupo especial de investigadores de la UICN.

En la actualidad, la mayor√≠a de los hipop√≥tamos se encuentran dispersos en vastas zonas del sur y el este de √Āfrica, en pa√≠ses como Kenia, Tanzania, Uganda, Zambia, Malawi y Mozambique. Los hipop√≥tamos est√°n protegidos como “animales vulnerables“. En algunas tribus que habitan el continente africano, el hipop√≥tamo representa un animal sagrado, por lo que su caza est√° controlada.

En la Vida de un Hipopótamo: Datos Sorprendentes

Datos Sorprendentes de Hipopótamo
Datos Sorprendentes de Hipopótamo

En primer lugar, conviene reiterar que estos animales se consideran los m√°s amenazados de √Āfrica. Por desgracia, este hecho se aplica a quienes les amenazan, ya que no pueden soportar ninguna forma de agresi√≥n. Intenta entrometerte en su espacio vital y te arrepentir√°s. Los “vecinos” del hipop√≥tamo lo saben, por lo que lo respetan, y los que no, tratan de evitar a estos animales, como se dice, “la d√©cima v√≠a”. Por lo dem√°s, el hipop√≥tamo tiene unos rasgos de car√°cter que hasta un humano podr√≠a envidiar.

En opini√≥n de muchos, el hipop√≥tamo puede compararse con un boxeador de peso pesado retirado. Es un animal tranquilo, aparentemente torpe y flem√°tico, pero ligeramente hura√Īo y no agresivo, con pocos enemigos. No perjudicar√° a los peque√Īos, y puede ayudarles en ocasiones. El animal lo tiene todo: un hogar, una familia y prosperidad, por lo que es absolutamente indiferente a los extra√Īos. Pero si hay “rudos” o quienes quieren burlarse del hipop√≥tamo se arrepentir√°n, ya que un hipop√≥tamo furioso es un animal realmente temible que puede partir en dos f√°cilmente a un cocodrilo del Nilo.

Los hipop√≥tamos no s√≥lo son animales duros, sino tambi√©n astutos e ingeniosos. Se sabe que un le√≥n atac√≥ a un hipop√≥tamo, que simplemente estaba pastando en la orilla de una masa de agua. Lo m√°s probable es que estuviera muy hambriento y que su cerebro estuviera desquiciado, porque los leones suelen evitar a los hipop√≥tamos de la misma manera. Las acciones del hipop√≥tamo fueron simplemente √ļnicas: agarr√≥ a su ofensor por el cuello, como se dice, y lo arrastr√≥ a un estanque m√°s profundo, gastando el m√≠nimo esfuerzo y energ√≠a para luchar contra su ofensor.

El segundo caso también demuestra que los hipopótamos son animales inteligentes. Cuando un hipopótamo descansaba en un río, fue atacado por un tiburón de unos 2 metros de largo. Se dice que esa especie de tiburón es bastante agresiva. Una vez en el agua, el tiburón arenero atacará a cualquiera que se encuentre en su camino. Mientras que en el caso del león, el hipopótamo arrastró a éste al agua, hizo lo contrario con el tiburón: arrastró a este agresivo depredador hasta la orilla y lo pisoteó con sus pies.

Esta información es la prueba de que estos mamíferos no sólo tienen cerebro, sino cerebro que piensa.

Uno puede creer que los hipopótamos son animales bastante peligrosos y que atacarán a los humanos, pero hay pruebas de que este animal nunca será el primero en atacar. Muchos han caminado decenas de kilómetros por las orillas del Nilo y se han sorprendido al encontrar decenas de hipopótamos escondidos en el río en esta época. Incluso en una embarcación, uno puede pasar nadando por delante de un hipopótamo sin darse cuenta, y cómo es posible discernir los ojos y las fosas nasales del animal en el mar de desechos que arrastra este río.

Lo interesante es que los animales practican la b√ļsqueda de alimentos en la superficie del agua, por lo que no tienen que caminar mucho en busca de comida. Para ello, cada familia confina una zona para s√≠ misma y los animales la fertilizan regularmente con sus heces. Para repartir el “abono” de manera uniforme por el “huerto“, el hipop√≥tamo gira su cola como si fuera una h√©lice.

Por cierto, las hembras que seleccionan a su pareja, prestan atenci√≥n tambi√©n a la eficacia con la que gira la cola del macho, esparciendo “abono“.

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Vídeo Acerca de Hipopótamos

Preguntas Frecuentes sobre los Hipopótamos

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