León Africano: Características y Curiosidades

El rey de las bestias es el nombre de un animal poderoso, fuerte e intrépido. Gracias a su apariencia beligerante, fuerza y capacidad para correr rápido, este animal nunca tiene miedo de nadie. Además, sus acciones son siempre deliberadas. Este depredador aterroriza a todos los animales que viven cerca de él, ya que tienen miedo de sus fuertes y poderosas mandíbulas.

Hay que tener en cuenta que, desde hace muchos siglos, los leones siempre se han considerado animales divinos. Los antiguos egipcios cre√≠an que los leones custodiaban la entrada al inframundo, y el dios de la fertilidad Aker siempre se representaba con la melena de un le√≥n. Hoy en d√≠a, la imagen de este depredador fuerte e intr√©pido est√° presente en los escudos de muchos estados. Desafortunadamente, esta bestia no se ha librado de sufrir graves da√Īos y los leones est√°n ahora al borde de la extinci√≥n, raz√≥n por la cual fueron incluidos en el la Lista Roja de la UICN.

Dato Interesante

Los humanos consiguieron domesticar a los leones africanos ya en el siglo VIII a.c.

Descripción de los Leones

León reposando en el Parque Nacional de Kenia
León reposando en el Parque Nacional de Kenia

Es dif√≠cil encontrar una persona en nuestro planeta que no sepa c√≥mo es el rey de las bestias. Este animal es f√°cilmente reconocible por su caracter√≠stica melena de le√≥n, por lo que incluso los ni√Īos reconocer√°n f√°cilmente a este animal en im√°genes. A pesar de que el le√≥n se considera un animal poderoso, la longitud de su cuerpo es poco m√°s de 2 metros. Si se compara al le√≥n con el tigre de Amur, que mide casi 4 metros, el le√≥n no es un depredador tan poderoso. Los machos adultos pesan casi 200 kilogramos.

Dato Interesante

Los leones mantenidos en cautiverio o en zonas protegidas siempre tienen más peso en comparación con sus homólogos salvajes. Esto se debe a que se mueven mucho menos y siempre hay suficiente comida para ellos. Además, en los zoológicos se cuidan de ellos, por lo que sus crines son más voluminosas que las de los animales que viven en libertad.

Los leones son muy poderosos, tanto en el cuerpo como en la cabeza. El color base de la piel var√≠a seg√ļn la subespecie del animal, siendo su coloraci√≥n crema, amarillo-arena u ocre. Los leones asi√°ticos tienen una coloraci√≥n base de blanco-gris.

Los leones más viejos tienen un pelo rígido que cubre toda la cabeza, los hombros y desciende hasta la parte inferior del abdomen. Los leones adultos tienen una espesa melena de color casi negro o marrón. Por ejemplo, una de las subespecies de leones africanos, el león masái, no tiene una melena tan voluminosa, ni siquiera llega a los hombros y, en la frente, tampoco lo tiene.

Independientemente de la subespecie, los leones tienen orejas relativamente peque√Īas, redondeadas en los extremos, con una mancha amarilla en el centro. Hasta que alcanzan la madurez sexual, se pueden ver manchas en la piel de los leones j√≥venes, que desaparecen al madurar. La punta de la cola tiene una especie de borla, caracter√≠stica de todos los leones. Su secci√≥n vertebral termina en este lugar.

Datos Increíbles sobre los Leones

León Durmiente
León Durmiente

El león es uno de los felinos más grandes, fuertes y poderosos del mundo, sólo superado por el tigre siberiano. Son los mayores felinos del continente africano. Mientras que la mayoría de los grandes felinos son cazadores solitarios, los leones son animales increíblemente sociables que viven juntos en grupos familiares llamados manadas. Son unos de los animales más populares del mundo.

  1. Entre 1993 y 2014, la UICN estimó que la población de leones disminuyó en un 42%. Debido a la caza furtiva y a la pérdida de hábitat, se calcula que actualmente quedan menos de 20.000 leones.
  2. Aunque los leones son animales generalmente sociales, las manadas suelen estar formadas por un 80% de hembras. Por esta razón, sólo uno de cada ocho leones macho sobrevive hasta la edad adulta. A veces, los grupos de leones machos se unen y controlan grandes extensiones de territorio. Una famosa banda de leones machos del Parque Nacional Kruger de Sudáfrica controlaba más de 170.000 acres y se calcula que mató a más de 100 leones y cachorros rivales.
  3. Los leones son animales que se mantienen desde hace tiempo en los zoológicos y en cautividad. En la Inglaterra del siglo XVIII, el precio de la entrada al Tower Menagerie (precursor del zoológico de Londres) era de tres peniques, ¡o un gato o un perro para dar de comer a los leones!
  4. El nombre científico de los leones es Panthera leo. El género Panthera es de origen griego y comprende especies de grandes felinos como tigres, leones, jaguares y leopardos que tienen la capacidad de rugir. Leo es la palabra latina que designa al león.
  5. El le√≥n est√° considerado uno de los “Cinco Grandes de √Āfrica“.

Dónde Habitan los Leones

El h√°bitat moderno de estos depredadores difiere significativamente de las zonas donde habitaban los leones hace mucho tiempo. Las subespecies de leones africanos, as√≠ como los leones asi√°ticos, viv√≠an en el sur del continente europeo, en la India, y tambi√©n se extend√≠an por el Medio Oriente. Los leones antiguos se encontraban en casi todo el continente africano, pero no en el Sahara. El le√≥n americano se llama as√≠ porque sus h√°bitats naturales eran los territorios de Norteam√©rica. Los leones asi√°ticos, como resultado de su exterminio por el hombre, se fueron extinguiendo y, como consecuencia, fueron incluidos en el la Lista Roja de la UICN. Los leones africanos, en peque√Īos grupos, solo se encuentran en los tr√≥picos africanos.

Por lo tanto, podemos afirmar sin temor a equivocarnos que los leones africanos y sus subespecies se distribuyen solo en 2 continentes: en Asia y en √Āfrica. Los leones asi√°ticos habitan en Guyarat, India, que tiene un clima seco con la presencia de arbustos caracter√≠sticos de la Sabana. Seg√ļn los √ļltimos datos, apenas quedan m√°s de medio millar de individuos de la subespecie asi√°tica.

Hay muchos más leones africanos. Habitan principalmente en los países donde las condiciones climáticas son más adecuadas para ellos. En Burkina Faso hay hasta 1000 ejemplares, o incluso más y, en el Congo, hay unos 800.

En comparaci√≥n con los a√Īos 70, el n√ļmero total de leones ha disminuido considerablemente y, seg√ļn los datos no oficiales, solo quedan unos 30 mil. Por lo general, los leones africanos se encuentran en las Sabanas del continente africano. A pesar de ello, es muy dif√≠cil protegerlos de un gran n√ļmero de cazadores furtivos que buscan ganancias f√°ciles.

¬ŅDe qu√© se Alimentan los Leones?

Leones comiendo su presa
Leones comiendo su presa

Este depredador ha elegido las extensiones abiertas de la Sabana, con amplia humedad y su dieta b√°sica de animales de pezu√Īa hendida. A los leones tambi√©n se les llama ‚Äúreyes de la Sabana‚ÄĚ, ya que se sienten muy c√≥modos aqu√≠, sabiendo que no tienen rival en la Sabana. Los machos se sienten as√≠, pasando la mayor parte de su vida descansando entre los matorrales de varios arbustos. Las hembras, por el contrario, son consideradas verdaderas trabajadoras, ya que tienen que conseguir comida tanto para ellas y sus cr√≠as como para los machos.

Su comportamiento tambi√©n es ‚Äúmajestuoso‚ÄĚ, ya que esperan a que la hembra atrape la presa y la lleve a su familia, tras lo cual los machos son los primeros en empezar a comer. Cuando han comido, dejan las ‚Äúsobras‚ÄĚ para las hembras y sus cachorros. Esto no significa en absoluto que los machos nunca salgan a cazar. Tambi√©n lo hacen si tienen mucha hambre o no tienen una hembra. A pesar de esta situaci√≥n desigual en la familia, los machos siempre pueden defender a sus familias si son invadidas por otros machos.

La base de la dieta de los leones est√° representada por diversos animales de pezu√Īa hendida, pero el hambre, como se dice, empuja a los animales a romper su dieta y a menudo los rinocerontes o los hipop√≥tamos se convierten en sus presas, si los leones consiguen atrapar a un animal d√©bil en el agua. Adem√°s, en su dieta pueden aparecer roedores, serpientes no venenosas y otros animales de caza disponibles. Cada d√≠a un le√≥n come hasta 7kg de carne, de lo contrario no podr√≠a sobrevivir en condiciones tan duras. A menudo los leones se agrupan y salen a cazar. Esto aumenta las posibilidades de √©xito en la caza, por lo que a veces el resultado puede proporcionar alimento a todo un grupo de leones. Por lo general, entre los leones sanos y fuertes hay individuos enfermos incapaces de conseguir comida por s√≠ mismos en condiciones naturales. Entonces buscan caminos m√°s f√°ciles y pueden incluso atacar a los humanos.

Dato Interesante

Los machos pueden llegar a comer unas 100 libras en un día (43 kg), mientras que las hembras pueden comer 55 libras (25 kg).

Reproducción y Crías

Par de crías de Leones
Par de crías de Leones

Por lo general, los leones son gregarios, por lo que pueden aparearse en cualquier momento del a√Īo. Se puede ver, y con bastante frecuencia, a una leona adulta descansando rodeada de sus cr√≠as, que pertenecen a diferentes categor√≠as de edad. Las hembras, en comparaci√≥n con los machos, no tienen problemas para llevarse bien con otras hembras. Los machos suelen hacer valer sus derechos de posesi√≥n de las hembras. A veces, este enfrentamiento conduce a la muerta de uno de los machos. Por desgracia, la naturaleza es inexorable y sobrevive el m√°s fuerte.

Tras el apareamiento, la hembra lleva a su futura cr√≠a durante 100 d√≠as o un poco m√°s. Despu√©s nacen de 3 a 5 cachorros. Despu√©s de nacer, los cachorros viven en lugares de dif√≠cil acceso para los humanos. Los cachorros reci√©n nacidos miden unos 30 cm de longitud y su pelaje est√° cubierta de abundantes manchas de colores. Este color (manchado) se mantiene hasta que alcanza la pubertad, lo que no ocurre hasta el sexto a√Īo de vida.

Cuando se mantienen en la naturaleza, los leones viven un promedio de 15 a√Īos o un poco m√°s. Si el animal se mantiene en cautiverio, proporcion√°ndole todas las condiciones, los leones pueden vivir hasta 30 a√Īos.

Especies de Leones con Fotos y Nombres

Los cient√≠ficos han identificado un total de 8 variedades de le√≥n africano, que presentan algunas diferencias, tanto en el color como en el tama√Īo, as√≠ como en otras caracter√≠sticas. Entre ellos hay subespecies que son dif√≠ciles de distinguir entre s√≠ por detalles individuales, conocidos solo por especialistas que estudian la vida de estos animales √ļnicos durante muchos a√Īos.

Hasta la fecha, se cabe que existe:

León Del Cabo o León Negro

Aunque esta subespecie (Panthera leo melanochaitus) ya no existe, debido a que los √ļltimos individuos fueron asesinados en la d√©cada de 1860. Se diferenciaban en que este animal ten√≠a una melena m√°s oscura y voluminosa, y en las puntas de sus orejas sobresal√≠an borlas, de un tono oscuro. Su h√°bitat se extend√≠a a las regiones del sur de √Āfrica, as√≠ como al Cabo de Buena Esperanza.

León del Atlas o León de Berbería

Tambi√©n se puede hablar de esta subespecie (Panthera leo leo) en el pasado, ya que el √ļltimo ejemplar fue abatido en Marruecos a principios del siglo XX. Se consideraba la mayor de todas las subespecies, y se distingu√≠a por su piel m√°s oscura. Su h√°bitat estaba relacionado con el continente africano, as√≠ como con las monta√Īas del Atlas. Los emperadores romanos ten√≠an estos animales como guardianes. Muchos creen que los descendientes de esta subespecie han sobrevivido hasta nuestros d√≠as, aunque nadie ha podido demostrarlo todav√≠a.

León de Berbería o león del Atlas
León de Berbería o león del Atlas РFuente: Tony (tickspics)

León Asiático

Este depredador (Panthera leo persica) se distingue por su cuerpo m√°s fornido, su pelaje m√°s cuidado y su melena. Los machos adultos pesan casi 200 kilos y las hembras menos de 100. Uno de los ejemplares entr√≥ en el Libro Guinness de los R√©cords, ya que la longitud de su cuerpo era de casi 3 metros. Hoy en d√≠a, los leones asi√°ticos est√°n bajo protecci√≥n. En el estado indio de Guyarat, se les asign√≥ un √°rea especial ‚Äď una reserva.

Foto León Asiático o panthera leo persica
Foto León Asiático o panthera leo persica

Dato Interesante

Se cree que el le√≥n africano y el asi√°tico se separaron hace unos 100.000 a√Īos. Las principales diferencias entre las dos subespecies son que los leones asi√°ticos son m√°s peque√Īos de media, los machos no suelen vivir en manadas con las hembras y los machos tienen una melena m√°s oscura.

León de Katanga o León de Angola

El depredador (Panthera leo bleyenberghi) se distingue por su coloraci√≥n m√°s clara. Los adultos miden entre 2,5 y 3 metros, dependiendo del sexo. Este depredador vive en la provincia de Katanga, de ah√≠ su nombre. Se considera una subespecie en peligro de extinci√≥n, ya que su n√ļmero total de estos ejemplares es bajo.

Foto del León de Katanga
Foto del León de Katanga

Le√≥n de √Āfrica Occidental

Los machos de esta subespecie (Panthera leo senegalensis) tienen una melena bastante ligera y corta, y hay algunos machos sin melena en absoluto. Tambi√©n se considera una subespecie en peligro de extinci√≥n en √Āfrica central. Se caracteriza por ser una subespecie peque√Īa, con el mismo hocico peque√Īo que los leones comunes.

Le√≥n de √Āfrica occidental
Le√≥n de √Āfrica occidental

León Masái

Este animal (Panthera leo massaica) es muy grande, con una altura a la cruz de hasta 1 metro y una longitud corporal de casi 3 metros, con extremidades m√°s largas y su melena cuidadosamente ‚Äúpeinada‚ÄĚ hacia atr√°s. El h√°bitat natural se extiende a los pa√≠ses de Sud√°frica, incluida Kenia, donde est√°n protegidos de los cazadores en las reservas naturales.

León del Congo o León del Noreste del Congo

Este león (Panthera leo azandica) se parece al león africano, pero vive principalmente en el Congo. Está clasificada como especie en peligro de extinción al igual que el león asiático

León del Noreste del Congo
León del Noreste del Congo

León Sudafricano o León de Transvaal

En una época se le consideraba un león del Kalahari, ya que sus características externas indicaban que era un depredador bastante grande con la melena más larga y oscura. Cabe destacar el hecho de que esta subespecie (Panthera leo krugeri) ha experimentado algunos cambios durante un largo periodo de tiempo. Esto se debe a que la melanina, segregada por los melanocitos, no se encontraban en el cuerpo de estos animales. Por ello, su capa de pelo es blanca y su piel tiene un tono rosado. Los adultos alcanzan una longitud de 2,5 a 3 metros, dependiendo del sexo. Los hábitats naturales se asocian al desierto de Kalahari. Se pueden encontrar algunos ejemplares en el Parque Nacional Kruger.

Foto del León Sudafricano
Foto del León Sudafricano

León Blanco

Aunque algunos expertos no lo clasifican como una subespecie separada, pues creen que es producto de anomalías genéticas. Estos animales tienen leucemia, por lo que el color de su pelaje es blanco, pero hay muy pocos. Se mantienen en cautiverio en la Reserva Oriental de Sudáfrica.

Tambi√©n merece la pena prestar atenci√≥n a los “leones berberianos” (Atlas), que tambi√©n se mantienen en cautiverio, aunque sus antepasados viv√≠an en la naturaleza y su tama√Īo era algo m√°s modesto que el de los ‚Äúberberiscos‚ÄĚ modernos. En cuanto al resto de los datos, no difieren mucho de sus parientes modernos.

León blanco en la naturaleza
León blanco en la naturaleza salvaje

Dato Curioso

Por lo que sabemos, los leones negros no existen en absoluto, ya que no podr√≠an sobrevivir en condiciones naturales. Seg√ļn algunos informes, algunos viajeros han visto leones negros. Los cient√≠ficos admiten la posibilidad de que los leones negros sean el resultado del mestizaje de diferentes subespecies, pero hasta ahora nadie ha podido demostrar que los leones negros existen realmente.

Depredadores y Amenazas del León

El le√≥n es el depredador m√°s dominante dentro de su entorno, lo que significa que otros animales suponen poca o ninguna amenaza para ellos, con la excepci√≥n de las manadas de hienas que pueden causar da√Īos mortales a los leones, especialmente cuando est√°n solos y hay comida cerca. Los leones son vistos como una gran amenaza por muchas otras especies, incluidas las jirafas y los elefantes, que son f√°cilmente capaces de herir mortalmente a un le√≥n para tratar de advertirle.

Más que otras especies, la principal amenaza para los leones son otros leones. En Sabi Sands, Sudáfrica, un grupo de leones machos formó una coalición que se cree que mató a más de 100 leones en un territorio que llegó a abarcar 170.000 acres. Los leones machos suelen matarse unos a otros cuando intentan hacerse con el control de las manadas, y también matan a los cachorros de las manadas para asegurarse de que se transmite un acervo genético que no es el suyo.

El n√ļmero de leones tambi√©n se ha visto gravemente afectado por las enfermedades que transmiten las hienas de los perros salvajes, con m√°s de 1.000 leones muertos por moquillo entre 1993 y 1997.

Relación de los Leones con los Humanos

Sin embargo, la mayor amenaza para los leones son las personas, que no sólo los matan por miedo (e históricamente como trofeos), sino también la invasión de la agricultura y las ciudades. Los leones han sido admirados y temidos por la gente durante siglos, pero debido tanto a la caza como a los crecientes asentamientos humanos, los leones han sido eliminados de una gran parte de su área de distribución natural histórica.

Aunque no ven naturalmente a las personas como presas, se sabe que los leones africanos se cuelan en las aldeas (a veces de gran tama√Īo) para buscar comida, y se sabe que atacan hasta 700 personas cada a√Īo, siendo los leones responsables de 100 muertes humanas anuales s√≥lo en Tanzania. En 1898, dos leones de Kenia (conocidos como leones de Tsavo, una pareja de leones sin melena) se hicieron famosos por matar y comerse a m√°s de 130 trabajadores del ferrocarril en un periodo de unos 9 meses.

Palabras Finales

Cabe se√Īalar que la poblaci√≥n global de muchas especies de flora y fauna ha disminuido considerablemente en los √ļltimos cien a√Īos. El principal ‚Äúm√©rito‚ÄĚ es del ser humana por obligar a los animales a abandonar sus h√°bitats tradicionales en busca de otros m√°s confortables, aunque cada vez hay menos lugares as√≠ en nuestro planeta. La creaci√≥n de muchas zonas protegidas permite esperar un buen resultado para muchas especies y subespecies, aunque no es f√°cil protegerlas de los cazadores furtivos.

Documental de Leones

Preguntas Frecuentes sobre los Leones

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