Puercoespín: Características y Curiosidades

El puercoespín es un animal que se caracteriza por ser un mamífero temible y, al mismo tiempo, asombroso y conocido por muchos. El puercoespín tiene agujas relativamente largas. Pocas personas saben que este animal es un representante bastante grande del orden roedores, así como de la familia de los puercoespines.

Apu√Īalada de madera por p√ļas de un grupo r√°pido de puercoesp√≠n

Puercoespines: Descripción

A pesar de que los puercoespines se caracterizan por ser mamíferos simpáticos y tranquilos, el que intente perturbar de alguna manera esta vida pacífica puede tener problemas. En comparación con los erizos, los puercoespines tienen muchas más agujas y son más largas.

Los expertos europeos creen que los puercoespines europeos y norteafricanos son una sola especie, llamada puercoespín crestado (Hystrix cristata). Definen a los puercoespines indios como una especie aparte.

Los cient√≠ficos conocen la existencia de unas 30 especies de puercoespines que habitan en nuestro Planeta. Por regla general, las condiciones del h√°bitat imponen su propia huella en cada especie, por lo que tienen diferencias externas. En el territorio de Sudam√©rica viven peque√Īas especies de puercoespines que pesan hasta 1 kg, y las vastas extensiones de √Āfrica est√°n habitadas por grandes especies de puercoespines que pesan m√°s de 10 kg.

Cabe destacar las especies m√°s famosas, como:

  • Puercoesp√≠n del cabo o sudafricano (Hystrix africaeaustralis)
  • Puercoesp√≠n crestado (Hystrix cristata)
  • Puercoesp√≠n de Java (Hystrix javanica)
  • Puercoesp√≠n malayo (Hystrix brachyura)
  • Puercoesp√≠n de la India (Hystrix indica)
Puercoespín crestado o conocido como puercoespín norafricano
El puercoespín crestado o conocido como puercoespín norafricano


Los puercoespines sudafricanos se consideran los animales m√°s grandes de esta familia. Algunos individuos llegan a medir hasta 0,8 metros de longitud, con la cola de unos 13 cent√≠metros, y su peso no supera los 25 kilogramos. La principal diferencia de esta especie es la presencia de una l√≠nea blanca que recorre la grupa. Sus p√ļas miden hasta medio metro de largo, y sus agujas defensivas miden unos 30 cent√≠metros.

Los puercoespines crestados se consideran los m√°s conocidos y de mayor distribuci√≥n. Habitan el continente euroasi√°tico, el territorio de la India, as√≠ como Oriente Medio. Esta especie es ligeramente m√°s peque√Īa que la sudafricana, ya que alcanza los 0,7 m de longitud y su peso se sit√ļa en el rango de las dos decenas de kilogramos. Las extremidades del puercoesp√≠n crestado, aunque cortas, son gruesas. Tienen que soportar un cuerpo bastante potente. El pecho, las patas y los costados est√°n cubiertos de cerdas oscuras. El resto del cuerpo est√° cubierto de enormes agujas.

Interesante

Los puercoespines de Java se encuentran exclusivamente en el territorio de Indonesia, m√°s concretamente en las islas de Java, Bali, Madura, Lombok y Flores.

Los puercoespines malayos tambi√©n se caracterizan por un tama√Īo considerable, ya que la longitud de su cuerpo alcanza los 70 cm y pesa hasta dos docenas de kilogramos. El h√°bitat natural de esta especie est√° conectado con el territorio de la India, Tailandia, Camboya, Laos, Myanmar, Vietnam, y tambi√©n con el territorio de Singapur y las islas de Borneo y Sumatra. Las extremidades de esta especie son poderosas pero cortas, de color marr√≥n. Las agujas son de color blanco y negro con amarillamiento. Entre las agujas se puede ver el pelaje lanoso del animal.

A pesar de su nombre, el puercoesp√≠n indio no s√≥lo vive en la India, sino tambi√©n en pa√≠ses asi√°ticos, en Transcaucasia y tambi√©n en Kazajist√°n. Esta especie puede denominarse de tama√Īo medio, con un peso de unos 15 kilogramos. Estos animales (puercoespines) se encuentran en diversos biotopos, por lo que habitan en zonas boscosas, terrenos monta√Īosos, sabanas e incluso desiertos.

Aspecto y Características

El aspecto del animal depende de las condiciones de su hábitat. Por regla general, la coloración del puercoespín es protectora, lo que permite al animal camuflarse en el entorno natural.

El pelaje del animal puede tener estos colores:

  • Marr√≥n.
  • Gris.
  • Blanco, aunque se considera raro.
Características de un Puercoespín
Características de un Puercoespín

A primera vista, este animal es torpe y lento, ya que la complexión del puercoespín es maciza y pesada. Sus extremidades, aunque mansas, son poderosas y grandes, por lo que el animal se sostiene sobre ellas con firmeza y seguridad. Es difícil de creer que el puercoespín corra con rapidez, haga mucho ruido y ruede de un lado a otro.

Las agujas del puercoesp√≠n no s√≥lo crean la apariencia de un animal √ļnico, sino que son una excelente defensa contra los enemigos naturales. Los expertos creen que un puercoesp√≠n tiene hasta 30 mil agujas en su cuerpo. Esta protecci√≥n es pr√°cticamente imposible de superar. La longitud media de las agujas es de 8 cent√≠metros, aunque hay especies con agujas m√°s largas. Las agujas est√°n huecas por dentro, pero su eficacia no se resiente por ello.

En el extremo de cada una de esas “plumas” hay un peque√Īo gancho que se clava en el cuerpo de quien ha decidido invadir la pac√≠fica y tranquila vida del puercoesp√≠n. Es casi imposible sacarla y con cada intento la aguja se clava m√°s y m√°s. El puercoesp√≠n no siente ninguna molestia por las agujas en su cuerpo. Debido a que las agujas son huecas, el animal se mantiene perfectamente en el agua.

Dato Curioso

El cuerpo del puercoespín, además de las agujas protectoras, tiene un grueso y cálido subpelo. El subpelo es de color más oscuro y sirve para proteger al animal del frío. Los pelos más largos y rígidos sirven de protección para la capa inferior.

Como ya se ha mencionado, las extremidades de los puercoespines, aunque cortas, son fuertes y fornidas. Las extremidades delanteras tienen 4 dedos cada una y las traseras 5 dedos cada una. Los extremos de los dedos tienen garras fuertes y afiladas que ayudan a este animal a conseguir su propio sustento. Estas afiladas garras permiten al puercoespín trepar a los árboles, lo cual es bastante sorprendente e inesperado.

Este animal tiene un hocico redondeado, que no est√° cubierto de agujas, pero tiene un pelaje grueso y oscuro. Los ojos son peque√Īos, de forma redondeada. Las orejas tambi√©n son peque√Īas. Ni siquiera es posible verlos en detalle. Los dientes de los puercoespines son afilados y potentes, por lo que manejan la madera con facilidad. Los cuatro incisivos afilados, situados en la parte delantera, crecen a lo largo de la vida, por lo que hay que afilarlos constantemente. Con la edad, los dientes adquieren un tono amarillo-anaranjado debido al constante procesamiento de la madera.

¬ŅD√≥nde Viven los Puercoespines?

H√°bitat de los Puercoespines
H√°bitat de los Puercoespines

Estos roedores, con grandes agujas, habitan en vastos territorios, por lo que los animales pueden diferir entre sí en algunas características, especialmente externas. Los puercoespines se encuentran en el sur de Europa, Asia Menor, Oriente Medio, Irán e Irak, y también se distribuyen hacia el este hasta las provincias del sur de China.

Estos animales habitan prácticamente todo el territorio de la India y Ceilán, y también en el sureste de Asia. También hay roedores similares en el continente africano y en las extensiones de América del Sur y del Norte. Estos inusuales mamíferos se encuentran en el suroeste de la Península Arábiga.

En la actualidad, el n√ļmero total de puercoespines es tal que no es motivo de preocupaci√≥n, aunque se observan tendencias de disminuci√≥n del n√ļmero, pero son insignificantes.

¬ŅQu√© Come un Puercoesp√≠n?

La dieta de los puercoespines se basa en el alimento vegetal, pero en periodos de especial hambre estos roedores pueden comer diversos insectos, as√≠ como lagartos. Los puercoespines prefieren comer todo tipo de ra√≠ces de plantas, espinos y escaramujos, frutas y verduras, as√≠ como ramas y cortezas de diversas plantas. A estos roedores les gusta comer calabazas con gusto. Este roedor adora la calabaza, las patatas y los pepinos, que se cultivan principalmente en las parcelas dom√©sticas. Cuando un puercoesp√≠n se come una calabaza, siente mucho placer, ya que emite gru√Īidos. Si es posible, este animal comer√° uvas, manzanas y peras.

Sandía como alimento de un Puercoespín
Sandía como alimento de un Puercoespín

Un vecino fastidioso

Al habitar en el mismo territorio que los puercoespines, la gente considera a este animal una plaga de los cultivos, al considerar a los puercoespines como vecinos muy voraces. Los puercoespines roban diversas hortalizas y tub√©rculos de los huertos, al tiempo que causan importantes da√Īos en las plantaciones forestales.

El problema se reduce al hecho de que los puercoespines est√°n simplemente condenados a comer corteza de √°rbol. Adem√°s, necesitan afilar constantemente sus incisivos. Si los incisivos alcanzan un tama√Īo considerable, el animal no podr√° comer y simplemente morir√° de inanici√≥n. Estos roedores espinosos suben sin esfuerzo a los √°rboles, encuentran las ramas adecuadas y empiezan a comer. En el periodo invernal, un puercoesp√≠n puede estropear hasta cien √°rboles, lo que indica el enorme da√Īo que causan estos animales a los bosques.

Car√°cter y Estilo de Vida

Los puercoespines pueden encontrarse tanto en zonas monta√Īosas como en zonas llanas al pie de las monta√Īas. Prefieren establecerse en los bosques cercanos a las zonas cultivadas. Ocurre raramente en zonas desiertas. Prefieren construir sus refugios entre rocas y piedras, as√≠ como en cuevas. Si la densidad del suelo lo permite, los puercoespines excavan madrigueras, que pueden tener hasta 4 m de profundidad y longitud, con varias entradas/salidas.

Estilo vida de los Puercoespines
Estilo vida de los Puercoespines

Cada madriguera puede contener varias “habitaciones” confortables para anidar que est√°n revestidas de hierba verde. El puercoesp√≠n no teme los asentamientos humanos; al contrario, intenta vivir lo m√°s cerca posible de las personas para saquear los cultivos. La presencia de una cerca de alambre no detiene a esta bestia; muerde el alambre con sus dientes.

Durante el día, este roedor prefiere permanecer en su escondite, pero durante la noche sale de él en busca de comida. En invierno también es activo, pero no tanto como durante el periodo cálido, y prefiere estar dentro de su escondite, por lo que no sale de él sin motivos razonables. En verano, en busca de alimento, este animal puede recorrer más de un kilómetro. Los especialistas identifican inmediatamente los rastros de puercoespín que son pisados por sus poderosas extremidades.

A pesar de que los puercoespines están considerados como auténticos ladrones, dispuestos a colarse en el jardín para probar algo sabroso, estos mamíferos no muestran una agresividad inmotivada y nunca atacan primero, a menos que se les provoque. Los puercoespines no entran en contacto con otros animales. Siempre se comportan con cautela y temor, por lo que pueden percibir una amenaza aunque no esté realmente presente. A la primera oportunidad, extienden sus agujas, amenazando a posibles adversarios. A menudo, los puercoespines mueren bajo las ruedas de los coches de pasajeros, al confundirlos con enemigos naturales que se desplazan sobre ellos. En lugar de evadir el peligro, los puercoespines se detienen y asustan a los coches con sus agujas, por lo que pagan con su vida.

Reproducción y Descendencia

Dependiendo de la especie, el comportamiento y el estilo de vida de los puercoespines puede variar considerablemente. Por ejemplo, los puercoespines africanos de cola de cepillo forman parejas familiares una vez y de por vida. Este puercoesp√≠n prefiere vivir en familia, pero al puercoesp√≠n crestado le gusta la soledad, por lo que se re√ļne con sus hembras s√≥lo durante la √©poca de cr√≠a. Viven aislados y pr√°cticamente no se comunican con sus compa√Īeros.

Un grupo de Puercoespines durmiendo
Un grupo de Puercoespines durmiendo

Al vivir en un clima duro, la temporada de cr√≠a de los puercoespines comienza en marzo. Para los puercoespines que viven en climas c√°lidos no hay una estaci√≥n de cr√≠a fija, por lo que se reproducen durante todo el a√Īo, teniendo cr√≠as hasta 3 veces al a√Īo. Algunas especies de puercoespines presentan rituales especiales durante la √©poca de reproducci√≥n. Las hembras, al emitir sonidos peculiares, invitan a los machos a unirse a ellas, y los machos, a su vez, gritan muy fuerte para ahuyentar a sus competidores.

Dato interesante

El proceso de cría no está completo sin las peleas de machos. Los machos realizan una especie de danza de apareamiento para llamar la atención y sólo el más valiente e ingenioso consigue una hembra. Exteriormente es casi imposible distinguir la hembra del macho.

Despu√©s de la fecundaci√≥n, la hembra incuba a sus futuras cr√≠as durante 3 meses y medio, tras los cuales da a luz hasta 5 cr√≠as, aunque generalmente la hembra da a luz a 2-3 cr√≠as. Las cr√≠as nacen dentadas y con vista, cubiertas de lana clara. Al principio no hay p√ļas, pero a los pocos d√≠as se endurecen. Despu√©s de la primera semana de vida, las p√ļas comienzan a poseer todas las caracter√≠sticas, volvi√©ndose r√≠gidas.

La madre alimenta a sus crías con leche sólo durante un par de semanas. Las crías crecen y maduran con bastante rapidez. En un mes después del nacimiento, son prácticamente indistinguibles de los adultos. Permanecen con su madre hasta los seis meses, tras lo cual se convierten en animales independientes y autosuficientes. En su hábitat natural, los puercoespines pueden vivir hasta dos décadas, lo que, como en el caso de los roedores, es bastante significativo.

Enemigos Naturales

En su entorno natural, los puercoespines no tienen enemigos naturales, lo cual no es sorprendente, ya que los puercoespines están protegidos por agujas relativamente largas y peligrosas para los animales. A menudo se oye decir que los puercoespines pueden disparar sus agujas a sus posibles enemigos, lo cual no es cierto. Además, se cree que estas agujas son venenosas. De hecho, los puercoespines no disparan sus agujas, sobre todo porque son frágiles y empiezan a caerse si el animal empieza a agitar la cola. Las agujas del puercoespín no contienen veneno, sino polvo y suciedad, lo que suele provocar la infección de las heridas recibidas por el contacto con este roedor.

Si un enemigo se cruza en el camino del puercoespín, el animal empieza a dar pisotones con sus patas y a hacer ruidos fuertes, advirtiendo que ese encuentro puede acabar de forma no muy agradable para el infractor. En este momento, el puercoespín levanta su arma en forma de agujas afiladas. Si esta advertencia no funciona, el puercoespín pasa al ataque, clavando sus agujas en el cuerpo del adversario. Por eso, incluso los mayores depredadores, como leones, leopardos y tigres, prefieren evitarlos, ya que conocen las consecuencias negativas de estos encuentros.

Si un puercoespín hiere a un depredador con sus agujas, éste lo pasará mal. Muchos depredadores sufren mucho después de un encuentro de este tipo con el puercoespín y a veces se niegan a cazar al animal. Esto a menudo resulta en la inanición.

Población y Situación de la Especie

Puercoespín sentado en árbol caído
Puercoespín sentado en un árbol caído en el bosque

Las poblaciones de puercoespines son ahora tan abundantes que sus poblaciones no est√°n amenazadas por nada. Los depredadores prefieren evitar a este roedor y los humanos, aunque lo cazan, no son tan intensos como para causar graves da√Īos a las poblaciones de puercoespines. En algunos h√°bitats, los humanos matan a los puercoespines por sus agujas, que se utilizan para hacer diferentes adornos. En el pasado, los humanos sol√≠an cazar carne de puercoesp√≠n, cuyo sabor es comparable al de la carne de conejo. Hoy en d√≠a, esta pr√°ctica no est√° muy extendida. No hace mucho tiempo, los puercoespines fueron destruidos por el hombre, porque estos roedores estropean muchas cosechas. Hoy en d√≠a hay menos roedores, por lo que no suponen una amenaza grave para los jardines y huertos.

El n√ļmero de puercoespines ha empezado a disminuir recientemente, debido a que los humanos han empezado a invadir activamente su espacio vital, privando a los animales de su h√°bitat natural. De hecho, estas reducciones de h√°bitat no est√°n tan extendidas, por lo que la familia de los puercoespines no est√° amenazada. En este sentido, hay que decir que el n√ļmero de puercoespines se mantendr√° estable en un futuro pr√≥ximo. A pesar de ello, esta especie animal tiene asignada una categor√≠a de amenaza baja en el Libro Rojo Internacional. Sin embargo, esta especie animal est√° amenazada, aunque ligeramente, lo que no representa un valor significativo para la poblaci√≥n de puercoespines.

En Conclusión

La naturaleza de nuestro Planeta es rica en variedad de formas de vida y los puercoespines son la prueba de ello. Los puercoespines son representantes √ļnicos y sorprendentes de la familia de los animales. El cuerpo del puercoesp√≠n est√° cubierto de agujas relativamente largas, lo que protege al animal de muchos enemigos naturales, incluidos los grandes depredadores. Esta protecci√≥n ha tenido un impacto significativo en la poblaci√≥n de estos roedores. Hoy en d√≠a, las poblaciones de puercoespines que habitan en amplias zonas de nuestro planeta no est√°n significativamente amenazadas.

A pesar de que los puercoespines se consideran roedores, se caracterizan por su impresionante tama√Īo. La actividad vital de este animal est√° relacionada con el hecho de que el roedor es muy activo en la alimentaci√≥n de la madera, causando da√Īos a los bosques. A pesar de que este animal es bastante t√≠mido, prefiere ser evitado por los depredadores serios.

Preguntas Frecuentes sobre los Puercoespines

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