Taipán: Características y Curiosidades

El taipán, a menudo denominada taipán de la costa (Oxyuranus scutellatus), forma parte de un género de serpientes muy venenosas y peligrosas que pertenece a la familia elápidos (Elapidae). Estas serpientes australianas son bastante grandes y sus mordeduras son las más peligrosas en comparación con otras serpientes. Antes de que los científicos obtuvieran un antídoto, las mordeduras de estas serpientes causaban más del 90% de las muertes anuales.

Cuatro datos sorprendentes sobre los taipanes:

  1. La taipán del interior es la serpiente más venenosa del planeta, y la taipán de la costa es la tercera serpiente más venenosa del planeta. La segunda serpiente más venenosa del planeta es probablemente la Pseudonaja textilis, la serpiente marrón oriental, que también se encuentra en Australia y Nueva Guinea.
  2. La taipán de la cordillera central fue descubierta en 2007 y se convirtió en la primera taipán descubierta en más de un siglo.
  3. Taipan es el nombre que el pueblo Wik-mungkan de Queensland (Australia) da a esta serpiente.
  4. El veneno de la taipán ha evolucionado para atacar a animales de sangre caliente, como roedores y marsupiales.

Descripción del Taipán

Taipan parpadeando su lengua
Taipan parpadeando su lengua

La Taipan está considerada como la serpiente venenosa más peligrosa que vive en tierra firme en todo el mundo. Es una serpiente grande, muy rápida y ágil que es bastante agresiva. Australia también alberga una serpiente de aspecto muy similar al Taipán, la Tropidonophis mairii. Pero esta serpiente no es peligrosa para el ser humano, ya que no es venenosa y pertenece a la familia de las serpientes inofensivas – culebras (Colubridae). Es un excelente ejemplo de mimetismo natural.

Apariencia del Taipán

Primer plano del taipán de la costa
Primer plano del taipán de la costa

Un adulto de tamaño medio pesa unos 3 kilos y puede medir entre 1,9 y 1,96 metros. El mayor taipán jamás encontrado tenía un peso corporal de 6,5 kilogramos, con una longitud de 2,9 metros. Sin embargo, la población local confía en que los taipanes más grandes, que tienen una longitud de mucho más de 3 metros.

La coloración de estos reptiles escamosos es uniforme. La piel puede tener varias tonalidades, desde casi negro en la parte superior hasta marrón oscuro. En el vientre, la piel es mayoritariamente de color amarillo o crema, con motas ocasionales de color naranja o amarillo pálido. En invierno, con la llegada del frío, la piel del taipán suele oscurecerse para mejorar visiblemente la absorción del calor solar, lo que ayuda a mantener el calor de la serpiente.

Comportamiento y Estilo de Vida

Un reptil perturbado accidentalmente levanta rápidamente la cabeza, sacudiéndola un poco. Luego, al instante, realiza varios lanzamientos rápidos dirigidos hacia quien lo perturbó. Una serpiente tan rápida puede alcanzar fácilmente velocidades de hasta 3-3,5 metros por segundo.

Taipán en posición ataque
Taipán del interior (Oxyuranus microlepidotus) en posición ataque

Dato Importante

A menudo, estas serpientes venenosas se instalan cerca de las viviendas humanas, donde suelen utilizar ranas y pequeños roedores como presa. Sin embargo, representan un gran peligro para los humanos.

La mordedura, que es altamente venenosa y letal sin ayuda médica, puede causar la muerte por cualquier tipo de ataque de una serpiente tan grande. Si no se administra un antídoto en las dos primeras horas de la mordedura, la víctima no podrá ser tratada ni siquiera en un centro médico. Los taipanes sólo cazan cuando el calor agobiante del día ha disminuido y está más fresco en el exterior.

¿Cuánto Tiempo Vive un Taipán?

Hasta la fecha, los científicos tienen muy poca información para concluir cuánto tiempo vive el taipán en la naturaleza. Sin embargo, en cautividad, con los cuidados adecuados, este reptil puede vivir unos 15 años.

Dimorfismo Sexual

Los órganos sexuales del varón adulto están dispuestos internamente. Por lo tanto, es difícil determinar el sexo de un taipán sólo por su aspecto, incluso para un profesional. Además, el tamaño y el color de la serpiente son demasiado variables para determinar el sexo exacto. Uno puede intentar determinar el sexo de la especie por sí mismo observando el dimorfismo sexual: los rasgos característicos que distinguen a la hembra del macho.

Los machos tienen una estructura anatómica peculiar y un par de hemipenes. Por lo tanto, como dimorfismo sexual, se toma con mayor frecuencia un rasgo como una cola más larga en los machos, que tiene un engrosamiento en la base. Además, los machos sexualmente maduros suelen ser ligeramente más pequeños que las hembras adultas.

Veneno de Taipán de la Costa

Un taipán de la costa adulto tiene dientes venenosos de hasta unos 13 milímetros de largo. El contenido de sustancias tóxicas en las glándulas venenosas del reptil es de unos 400 mg. Sin embargo, la cantidad total media de toxinas no supera los 120 mg. En este tipo de serpientes, el veneno posee principalmente potentes efectos coagulopáticos y neurotóxicos pronunciados en el cuerpo humano. Una vez que el veneno ha entrado en el cuerpo de la víctima, pueden observarse cambios como trastornos de la coagulación, parálisis de los músculos respiratorios y bloqueo brusco de las contracciones musculares. La causa más común de muerte tras una mordedura de serpiente es la muerte después de no más de 12 horas.

Serpiente Taipán sobre una roca
Serpiente Taipán sobre una roca

Dato Importante

En una zona de Queensland, Australia, densamente poblada por estas serpientes, una media de 5 de cada 10 personas mueren por una mordedura.

De un Taipán adulto, en condiciones experimentales, se pueden extraer de media entre 40 y 44 mg de veneno. Esta pequeña dosis es suficiente para matar a 250.000 ratones o cientos de humanos. La dosis letal media de este veneno de serpiente es de 0,01 mg/kg de LD50, que es unas 178-180 veces más peligrosa que el veneno de otra serpiente mortal: la cobra. Curiosamente, el veneno es en realidad una saliva modificada o una enzima digestiva, no el arma principal de la serpiente.

Tipos de Taipán

No hace mucho tiempo, el género taipán incluía sólo un par de especies: La taipán del interior (Oxyuranus microlidotus) y el taipán de la costa (Oxyuranus scutellatus). Hace relativamente poco tiempo (hace unos 10 años) se ha descubierto una tercera especie, que se llama taipán central o taipán de las Cordilleras Centrales (Oxyuranus temporalis). En este momento hay muy pocos datos sobre la nueva especie, ya que sólo se ha encontrado y registrado un ejemplar.

Un Taipán del interior adulto
Un Taipán del interior adulto

Desde mediados del siglo XX, se han identificado dos subespecies del taipan de la costa:

  • Oxyuranus scutellatus canni (taipán de Papúa). Se encuentra en la parte sureste de la costa de Nueva Guinea.
  • Oxyuranus scutellatus scutellatus. Habita en las costas nororientales y septentrionales del continente australiano.

Esta feroz serpiente sexualmente madura mide unos 200 centímetros de largo y el taipán tiene un cuerpo más largo. El color de la serpiente feroz varía del marrón oscuro al marrón pálido. En junio-agosto la piel se vuelve gradualmente más oscura. Al mismo tiempo, el color negro es típico de la forma de la cabeza.

Dato Importante

El Taipán de del interior (Oxyuranus microlepidotus) es menos agresivo que el costero. Sin embargo, los casos de muerte después de las mordeduras a menudo son culpa de las propias personas, que manipularon descuidadamente un reptil peligroso.

Dónde Habita el Taipán

Esta feroz serpiente se encuentra en todo el continente australiano. Sin embargo, es más común en el norte y centro de Australia. Es en estas zonas donde se encuentra con mayor frecuencia. Se encuentra sobre todo en zonas desérticas y llanuras secas. Suele esconderse de la vista bajo grandes rocas, en grietas o en hendiduras naturales. Por lo tanto, es difícil detectar esta serpiente venenosa, lo que a menudo tiene consecuencias desafortunadas.

Taipan costero australiano altamente venenoso
Taipan costero australiano altamente venenoso

De qué se Alimenta el Taipán

El taipán de la costa es un reptil depredador. Su dieta consiste principalmente en animales como varios roedores, pequeños mamíferos y anfibios. Sin embargo, el taipán del interior se alimenta principalmente de pequeños mamíferos, y los anfibios no forman parte de su dieta.

Taipán buscando comida
Taipán buscando comida

Reproducción y Crías

El macho de taipán alcanza la madurez sexual a los 16 meses de edad aproximadamente, mientras que las hembras lo hacen mucho antes, a los 7 meses. El período de apareamiento tiene una línea de tiempo borrosa. Por ello, las serpientes pueden reproducirse libremente desde el comienzo de la primavera hasta diciembre. Por lo general, la temporada de cría más activa de los taipanes es entre julio y octubre, cuando en Australia se dan las condiciones climáticas óptimas para que las peligrosas serpientes incuben sus huevos.

Huevo de serpiente de taipán
Huevo de serpiente de taipán

Una vez que los machos han alcanzado la madurez sexual, se enzarzan en feroces y emocionantes peleas rituales que pueden durar varias horas. Esto es para probar la resistencia de los machos. El macho ganador gana el derecho a aparearse con una hembra. Las serpientes se aparean dentro del refugio del macho. La hembra suele incubar sus huevos durante 52-85 días, después pone unos 20 huevos, que son de tamaño medio.

Las hembras suelen elegir el lugar más aislado para la oviposición. Por ejemplo, puede tratarse de tierra suelta bajo las raíces de los árboles y las piedras o las madrigueras de los animales salvajes que han sido abandonadas por ellos.

Dato Curioso

Las serpientes tienen uno de los actos sexuales más largos en la naturaleza. En este caso, la fecundación continua puede durar hasta una semana y media.

Una vez que la hembra pone los huevos, éstos permanecen en el nido durante 2-3 meses. Al mismo tiempo, el momento en que las serpientes jóvenes salen de los huevos está fuertemente influenciado no sólo por el nivel de humedad, sino también por la temperatura del aire. La longitud del cuerpo de los reptiles recién nacidos alcanza unos 0,6 m. Al mismo tiempo, si las condiciones ambientales son óptimas para el desarrollo del taipán, el crecimiento de los jóvenes será muy rápido. Por eso, en un tiempo relativamente corto, las serpientes jóvenes pueden alcanzar el tamaño de las adultas.

Enemigos Naturales

Taipán de la costa con fondo negro
Taipán de la costa con fondo negro

El Taipan es una serpiente venenosa mortal que puede acabar con la vida de su presa o enemigo de un solo mordisco. Aun así, el reptil también corre el riesgo de convertirse en una “sabrosa comida” para una gran variedad de fauna. Los enemigos naturales del taipán incluyen depredadores como:

  • algunas especies de grandes rapaces;
  • comadrejas;
  • martas;
  • lobos marsupiales;
  • hienas manchadas.

Si un reptil tan peligroso se instala en los cañaverales o cerca de las viviendas, supone un peligro especial para los humanos. En este caso, se busca y se mata a la serpiente.

Población y Situación de la Especie

Los taipanes de la costa (costeros) son bastante comunes en toda Australia. Estas serpientes se reproducen muy rápidamente y, por lo tanto, su número se ha mantenido constantemente alto durante mucho tiempo. La especie tiene actualmente asignado el estatus de “causa de mínima preocupación“.

Video del Taipan

Preguntas Frecuentes sobre el Taipán

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