Aligátor: Características y Curiosidades

Los alig√°tores son de la misma familia que otros grandes reptiles, como los cocodrilos, pero s√≥lo son nativos de dos pa√≠ses: el sur de Estados Unidos y China (donde el alig√°tor est√° casi extinguido). Los alig√°tores suelen ser m√°s peque√Īos que sus primos los cocodrilos, pero se sabe que se mueven a velocidades de hasta 24 km/h en tierra, lo que los convierte en uno de los grandes reptiles m√°s r√°pidos del mundo.

A pesar de su tama√Īo, existen varias diferencias entre los alig√°tores y los cocodrilos, ya que el hocico de un alig√°tor es m√°s corto que el de un cocodrilo y, con la boca cerrada, no se pueden ver los dientes de un alig√°tor, pero s√≠ los de un cocodrilo. Los aligatores tambi√©n se conocen como Gators en su h√°bitat nativo, el sur de Norteam√©rica.

Origen de la Especie y Descripción

No hay que confundir a los alig√°tores con otros precursores de los cocodrilos, ya que se extinguieron hace mucho tiempo, durante el Cret√°cico. Algunos lagartos espectaculares de la antig√ľedad pertenec√≠an a la familia de los aligat√≥ridos (Alligatoroidea): el Deinosuchus, por ejemplo. Ten√≠a hasta 12 metros de largo y pesaba unas 9 toneladas. En su estructura y forma de vida, el Deinosuchus se parec√≠a a los alig√°tores modernos y era un superdepredador que se alimentaba de dinosaurios.

Primer plano de aligaŐĀtor americano
Primer plano de aligaŐĀtor americano

Las antiguas especies de alig√°tores dominaron la fauna del planeta durante mucho tiempo, pero tras el cambio de las condiciones naturales que provoc√≥ la extinci√≥n de los dinosaurios, la mayor√≠a de ellos tambi√©n desaparecieron, incluidas las especies m√°s grandes. Durante mucho tiempo se crey√≥ que los cocodrilos actuales, incluidos los alig√°tores, eran f√≥siles vivientes que permanecieron casi inalterados durante millones de a√Īos, pero las investigaciones modernas han establecido que las especies modernas se formaron despu√©s de que la mayor√≠a de los miembros antiguos de la familia de los alig√°tores se extinguieran.

En la actualidad s√≥lo existen dos subfamilias, el caim√°n y el alig√°tor. Entre estos √ļltimos tambi√©n se distinguen dos especies, el alig√°tor americano o caim√°n del r√≠o Misisipi (Alligator mississippiensis) y el alig√°tor chino o alig√°tor del Yangtze (Alligator sinensis). La primera descripci√≥n cient√≠fica del alig√°tor americano se realiz√≥ en 1802, mientras que la especie china se describi√≥ m√°s tarde, en 1879.

Aspecto y Características

Los alig√°tores americanos son m√°s grandes que sus hom√≥logos chinos: pueden llegar a medir hasta 4 metros y, en raras ocasiones, incluso m√°s. Pueden llegar a pesar hasta 300 kilogramos, pero suelen ser de 2 a 3 veces m√°s peque√Īos. El ejemplar m√°s grande que se conserva pesaba una tonelada y med√≠a 5,8 metros de largo, aunque los cient√≠ficos dudan de estas afirmaciones y el esqueleto completo del gigante no ha sobrevivido.

Los alig√°tores chinos adultos miden entre 1,5 y 2 m y rara vez pesan m√°s de 30 kg. Existen registros de ejemplares m√°s grandes de hasta 3 metros de largo, pero tampoco se han conservado esqueletos completos.

Un AligaŐĀtor en la Florida
Un AligaŐĀtor en la Florida

La coloración puede variar en función del lugar donde vive el aligátor. Si hay muchas algas en el agua, ésta adquirirá un tono verde. En aguas muy anegadas con mucho ácido tánico, se volverá de color marrón claro. Los reptiles que viven en estanques oscuros y fangosos se vuelven más oscuros, su piel es de color marrón oscuro, casi negro.

Dato Importante

Adaptarse al terreno circundante es importante para tener éxito en la caza, ya que de lo contrario al reptil le resultará mucho más difícil camuflarse y no ser detectado. Independientemente de su color básico, siempre tienen un vientre de color claro.

Mientras que los aligátores americanos tienen una placa ósea que sólo les cubre la espalda, los chinos están protegidos por ella. Ambos tienen cinco dedos en las patas delanteras, pero sólo cuatro en las traseras. La cola es larga, más o menos igual que el resto del cuerpo. Los aligátores lo utilizan para nadar, luchar y construir un nido, por eso es tan poderoso. También se utiliza para almacenar provisiones para la hibernación.

AligaŐĀtor chino con cara de dragoŐĀn

Los escudos óseos que protegen los ojos le dan un brillo metálico, mientras que por la noche los ojos de los aligátores jóvenes adquieren un brillo verde y los de los adultos uno rojo. Los dientes suelen ser unos 80 en el americano, y algo menos en el Chino. Al romperse, pueden crecer otros nuevos.

Dato Interesante

El aligátor americano tiene una de las mordidas más fuertes de todos los depredadores. Se necesita fuerza para morder el duro caparazón de las tortugas.

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Las 10 Fuerzas de Mordedura de Animales m√°s Fuertes

Cuando un reptil se sumerge bajo el agua, sus fosas nasales y orejas cubren los bordes de su piel. Incluso la circulación de la sangre en el cuerpo es mucho más lenta para consumir suficiente oxígeno durante mucho tiempo. Como resultado, mientras que el aligátor consume la primera mitad de su suministro de aire en media hora, la segunda mitad puede ser suficiente para varias horas.

Los aligátores se distinguen de los cocodrilos ordinarios por una serie de características:

  • el hocico es m√°s ancho, con forma de U, mientras que en los verdaderos cocodrilos es m√°s parecido a una V;
  • el diente inferior es claramente visible cuando la mand√≠bula est√° cerrada;
  • los ojos est√°n m√°s arriba;
  • s√≥lo vive en agua dulce (aunque puede nadar en agua salada).

Dónde Habita el Aligátor

Los caimanes del Misisipi (aligátores americanos) pueden encontrarse a lo largo de casi toda la costa atlántica de EE.UU. excepto en la parte más septentrional. Sin embargo, son más abundantes en Luisiana y, sobre todo, en Florida, donde viven hasta el 80% de la población.

Prefiere los lagos, los estanques o las marismas, y también puede habitar en los ríos de corriente lenta de las tierras bajas. Necesitan agua dulce para vivir, aunque a veces se aventuran en zonas de agua salada.

HaŐĀbitat natural de los aligaŐĀtores
HaŐĀbitat natural de los aligaŐĀtores

Si los animales domesticados se acercan al hábitat del aligátor americano para beber, son más fáciles de capturar, ya que son menos temerosos. Por ello, los aligátores pueden instalarse cerca de los humanos y alimentarse de animales domésticos, como ovejas, terneros y perros. En épocas de sequía, pueden trasladarse a las afueras en busca de agua y sombra, o incluso meterse en piscinas.

El área de distribución del aligátor chino, así como su población en general, se ha visto gravemente reducida debido a las actividades humanas Рestos reptiles ahora sólo viven en la cuenca del río Yangtze, aunque antes podían encontrarse en una amplia zona, incluyendo la mayor parte de China e incluso la península de Corea.

Los aligátores chinos también prefieren el agua de corriente lenta. Intentan esconderse de los humanos, pero pueden vivir cerca -en charcos de agua utilizados para la agricultura- cavando madrigueras poco visibles.

Qué Come el Aligátor

Los aligátores son formidables depredadores, capaces de alimentarse de cualquier cosa que puedan atrapar. Son una amenaza para la mayoría de las criaturas que se encuentran en una masa de agua y en sus orillas, ya que tienen tanto la fuerza para enfrentarse a casi cualquiera de ellas como la agilidad para atraparlas.

Su dieta incluye:

  • peces;
  • tortugas;
  • aves;
  • peque√Īos mam√≠feros;
  • moluscos;
  • insectos;
  • ganado;
  • frutos y hojas;
  • otros animales salvajes.
AligaŐĀtor con una tortuga en la boca
AligaŐĀtor con una tortuga en la boca

Dependiendo de la masa de agua y de la abundancia de peces en ella, su porcentaje en la dieta del alig√°tor puede variar, pero siempre est√° en el centro de la misma. Seg√ļn los cient√≠ficos estadounidenses, supone entre el 50 y el 80% de la alimentaci√≥n del reptil.

Pero al alig√°tor no le importa diversificar su men√ļ: para ello caza aves y roedores, y a veces animales grandes. Tambi√©n se alimentan de plantas. Los adultos no desde√Īan comerse las cr√≠as de otros. Los reptiles hambrientos tambi√©n comen carro√Īa, pero prefieren comer carne fresca.

El comportamiento del alig√°tor depende en gran medida de la temperatura del agua: el reptil es activo en aguas c√°lidas, a unos 25¬įC o m√°s. Si el agua est√° fr√≠a, el alig√°tor se vuelve perezoso y su apetito disminuye considerablemente.

Prefiere cazar de noche y utiliza diferentes m√©todos seg√ļn el tama√Īo de su presa. A veces puede esperar a su presa durante horas, o vigilarla hasta que llegue el momento de atacar. Por lo general, el reptil permanece bajo el agua, con s√≥lo sus fosas nasales y ojos visibles por encima de la superficie, lo que dificulta la detecci√≥n de un alig√°tor al acecho.

Prefieren matar a su presa con el primer bocado, y se la tragan entera de una vez. Pero si se trata de un animal grande, el aligátor tiene que recurrir al golpe aturdidor de la cola, tras lo cual la víctima es arrastrada a las profundidades para asfixiarla. No les gusta cazar animales grandes, ya que sus mandíbulas no están bien adaptadas para ello, pero a veces tienen que hacerlo.

No tienen miedo de los humanos. Pueden suponer una amenaza para los humanos, pero no atacan, simplemente reaccionan a la provocaci√≥n. En general, si no haces ning√ļn movimiento brusco cerca del alig√°tor, √©ste no mostrar√° ninguna agresi√≥n. Pero existe el riesgo de que el reptil confunda al ni√Īo con una presa peque√Īa.

Otra excepci√≥n ser√≠an los alig√°tores que han sido alimentados por los humanos, lo cual es bastante com√ļn. Si el reptil asocia la aparici√≥n de un humano con la alimentaci√≥n, puede atacar cuando tenga hambre. Los alig√°tores chinos son menos agresivos que los del Mississippi, atacar a los humanos es muy raro y son temerosos.

Dato Curioso

La paciencia de los aligátores no se extiende a las presas que ya han sido capturadas. Si se resiste durante mucho tiempo, es muy posible que el cazador pierda el interés por él y vaya en busca de otra presa.

Comportamiento y Estilo de Vida

Nadan bien y rápido, utilizando su cola para remar. También pueden moverse rápidamente en tierra, alcanzando velocidades de 20 km/h, pero sólo pueden mantener este ritmo durante distancias cortas. A menudo se les puede ver descansando en tierra, y suelen abrir la boca para evaporar el agua más rápidamente.

Al principio, los alig√°tores j√≥venes se quedan en el lugar donde nacieron, pero cuando crecen, buscan un nuevo h√°bitat. Si los j√≥venes viven en grupos, los adultos se instalan individualmente: las hembras ocupan una parcela m√°s peque√Īa, mientras que los machos tienden a ocupar una m√°s grande.

Les gusta el agua de corriente lenta y, a veces, pueden crear estanques moviendo la cola. Entonces, se convierten en un lugar de crecimiento excesivo y superpoblado por peque√Īos animales. S√≥lo viven en agua dulce, aunque a veces pueden nadar en agua salada y permanecer all√≠ durante mucho tiempo, pero no est√°n adaptados a vivir en ella permanentemente.

Su cola también se utiliza para cavar madrigueras, que son complejas y enrevesadas y se extienden por decenas de metros. Aunque la mayoría de estas madrigueras se encuentran por encima del agua, la entrada debe estar bajo el agua. Si se seca, el aligátor tiene que cavar una nueva madriguera. Se utilizan como refugio durante la temporada de frío: varios individuos pueden hibernar en ellas.

Hembra aligaŐĀtor cuidando a sus criŐĀas
AligaŐĀtor hembra cuidando a sus criŐĀas

Aunque no todos los caimanes entran en los agujeros, algunos hibernan en el agua, dejando solo sus fosas nasales en ella. El cuerpo del reptil se congela y éste deja de reaccionar a cualquier estímulo externo, todos los procesos de su organismo se ralentizan, lo que le permite sobrevivir al frío. La hibernación larga es típica de los aligátores chinos, mientras que los del Mississippi pueden caer en la hibernación durante 2-3 semanas.

Si los alig√°tores consiguen sobrevivir al periodo m√°s peligroso de la edad adulta, pueden alcanzar los 30-40 a√Īos. Si las condiciones son favorables, pueden vivir incluso m√°s tiempo, hasta los 70 a√Īos, lo que es dif√≠cil de ver en la naturaleza, ya que los ejemplares m√°s viejos pierden velocidad y no pueden cazar como antes, y su gran cuerpo requiere tanto alimento como antes.

Reproducción y Crías

Los aligátores son más sociales que otros grandes cocodrilos, ya que sólo los individuos más grandes viven solos y los demás se agrupan. Se comunican entre sí mediante gritos: amenazas, avisos de peligro inminente, llamadas de apareamiento y algunos otros sonidos característicos.

Los alig√°tores chinos alcanzan la madurez sexual alrededor de los 5 a√Īos, mientras que los americanos lo hacen m√°s tarde, a los 8. Sin embargo, esto viene determinado no por la edad sino por el tama√Īo del reptil: los alig√°tores chinos necesitan alcanzar un metro, los de Mississippi dos (en ambos casos un poco menos para las hembras y m√°s para los machos).

AligaŐĀtores recieŐĀn nacidos en nidada de huevos
AligaŐĀtores recieŐĀn nacidos en nidada de huevos

La temporada de apareamiento comienza en primavera, cuando el agua est√° lo suficientemente caliente para hacerlo. Por lo tanto, en los a√Īos m√°s fr√≠os de los h√°bitats m√°s septentrionales, es posible que no se produzca. Es f√°cil ver cu√°ndo los alig√°tores est√°n en esta √©poca: los machos se vuelven m√°s inquietos, a menudo rugen y nadan alrededor de los l√≠mites de su zona, y pueden atacar a sus vecinos.

Tras el apareamiento, la hembra construye un nido en la orilla del estanque, a un metro de altura. Esto es necesario para elevar el embrague por encima del nivel del agua y evitar que muera debido a la inundación. La hembra suele poner entre 30 y 50 huevos, tras lo cual cubre la nidada con hierba.

Durante todo el periodo de incubación vigila el nido de otros animales que puedan molestar a los huevos. También vigila el régimen de temperaturas: si hace calor, retira la hierba, dejando que los huevos se aireen; si hace frío, amontona más hierba para mantenerlos calientes.

Dato Interesante

Pocos alig√°tores sobreviven hasta los dos a√Īos, aproximadamente uno de cada cinco. Incluso menos llegan a la edad de la madurez sexual: alrededor del 5%.

Al final del verano, los j√≥venes alig√°tores salen del cascar√≥n. Al principio, no miden m√°s de 20 cent√≠metros y son muy d√©biles, por lo que proteger a la hembra es muy importante para ellos: sin ella, no podr√°n escapar ni siquiera de una nidada resistente. Una vez en el agua, forman grupos. Si se han colocado varias nidadas una al lado de la otra, los cachorros se mezclan y las madres se ocupan de todos sin distinci√≥n. Estos cuidados pueden continuar durante varios a√Īos.

Enemigos Naturales de Alig√°tores

En la naturaleza, al igual que otros cocodrilos, están en la cima de la cadena alimentaria. Pero eso no significa que no teman a otros animales: las panteras y los osos pueden suponer una seria amenaza para ellos. Sin embargo, lo contrario también es cierto: los aligátores también pueden mutilarlos y devorarlos. Pero estas situaciones son poco frecuentes.

M√°s amenazantes son otros alig√°tores: el canibalismo est√° muy extendido entre ellos, y los adultos y los individuos m√°s fuertes no se privan de depredar a los miembros m√°s peque√Īos y d√©biles de la tribu. Este fen√≥meno es especialmente com√ļn si la poblaci√≥n de una zona cercana se ha vuelto demasiado elevada, por lo que puede que no haya suficientes presas f√°ciles para todos.

AligaŐĀtor cerca de la mano de un humano
AligaŐĀtor cerca de la mano de un humano

Los propios alig√°tores pueden verse amenazados por nutrias, mapaches, serpientes y aves de rapi√Īa, adem√°s de sus parientes. A veces tambi√©n son atacados por peces grandes. Para los aligatores mayores pero a√ļn j√≥venes, los gatos monteses y los pumas son una seria amenaza – estos felinos no suelen atacar a prop√≥sito, pero hay incidentes documentados de conflictos entre ellos y los alig√°tores.

Una vez que el alig√°tor del Misisipi crece hasta 1,5 metros, no tiene enemigos en la naturaleza. Lo mismo ocurre con los chinos, aunque son m√°s peque√Īos. Su √ļnico y m√°s peligroso enemigo es el hombre, ya que √©ste ha cazado y matado a los cocodrilos, incluidos los alig√°tores, desde la antig√ľedad.

Población y Situación de la Especie

El aligátor americano es bastante abundante -hay más de un millón de ejemplares-, por lo que no está en peligro de extinción. Sin embargo, no hace mucho tiempo la situación era diferente: a mediados del siglo pasado, el área de distribución y la población se habían reducido gravemente debido a la caza furtiva activa, lo que llevó a las autoridades a tomar medidas para proteger la especie.

Esto ha surtido efecto y su n√ļmero se ha recuperado. En la actualidad hay muchas granjas de cocodrilos en EE.UU. donde se cr√≠an con √©xito. De este modo, pueden producir una valiosa piel y carne para filetes, sin poner en peligro la poblaci√≥n de reptiles salvajes.

Manada de aligaŐĀtores
Manada de aligaŐĀtores

Los aligátores chinos son otra cosa. Sólo hay unos doscientos ejemplares en estado salvaje, lo que ha hecho que la especie esté incluida en la Lista Roja. La población ha disminuido en gran medida debido a la caza furtiva, ya que la carne de este animal se considera medicinal y otras partes del cocodrilo también se valoran.

Dato Curioso

El nombre chino de los alig√°tores nativos se traduce como “drag√≥n“. Probablemente sirvieron de prototipo para los dragones mitol√≥gicos chinos.

Pero la principal amenaza no es √©sta, sino la constante reducci√≥n del h√°bitat del alig√°tor debido al desarrollo humano. Muchos de los embalses en los que viv√≠an se utilizan ahora para el cultivo de arroz. Los habitantes de la zona est√°n a veces en conflicto con los reptiles, y muchos son hostiles a ellos y no creen que la conservaci√≥n de la especie les haga ning√ļn bien.

Conservación del Aligátor

Aunque el aligátor chino desaparezca en la naturaleza, seguirá sobreviviendo como especie: gracias a la exitosa cría en cautividad, hay unos 10 000 ejemplares en zoológicos, viveros y colecciones privadas. Esto permite criarlos con éxito y esperar introducir la especie en su hábitat natural o en otro lugar en el futuro.

AligaŐĀtor americano protegido en el zooloŐĀgico

Sin embargo, es importante que permanezcan en la naturaleza y se están tomando medidas para garantizar su supervivencia: las autoridades chinas han creado varias reservas naturales estrictas, pero todavía no han conseguido detener la depredación de aligátores, incluso en estas reservas. Están trabajando con los residentes locales, introduciendo prohibiciones estrictas e intensificando el control sobre su observancia. Se espera que se detenga el descenso de la población en la cuenca del río Yangtze.

Adem√°s, desde hace unos a√Īos se est√° llevando a cabo un experimento de introducci√≥n de alig√°tores chinos en Luisiana, que hasta el momento ha sido un √©xito, lo que quiz√° permita una reproducci√≥n m√°s r√°pida en condiciones ambientales m√°s favorables. Si el experimento se considera un √©xito, podr√≠a repetirse en otras partes de Estados Unidos. Aqu√≠ ser√°n vecinos de sus primos del Mississippi, pero no se han tomado m√°s medidas de protecci√≥n, lo que afortunadamente no supone una amenaza para la especie.

Los poderosos alig√°tores, aunque son dignos de admirar desde la distancia, son bellos y poderosos depredadores que han permanecido casi inalterados durante millones de a√Īos. Estos reptiles son un componente importante de la fauna de nuestro planeta, y ciertamente no merecen el b√°rbaro exterminio al que son sometidos los alig√°tores chinos.

Vídeo del Aligátor

Preguntas Frecuentes sobre el Alig√°tor (FAQ)

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